L'extinction est un processus naturel, mais il arrive à 1,000 fois la vitesse normale

L'extinction est un processus naturel, mais il arrive à 1,000 fois la vitesse normale
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Quand le Soudan rhinocéros blanc était posé par ses soignants plus tôt cette année, il a confirmé l'extinction de l'une des sous-espèces les plus emblématiques de la savane. Malgré des décennies d'efforts de la part des défenseurs de l'environnement, y compris un faux profil Tinder pour l'animal surnommé "le célibataire le plus éligible au monde", le Soudan s'est montré réticent et est décédé - le dernier mâle de son espèce. Sa fille et sa petite-fille demeurent - mais, à moins d'une FIV miraculeusement réussie, ce n'est qu'une question de temps.

Le rhinocéros blanc du nord sera sûrement pleuré, comme le feraient d'autres piliers de livres d'images, de documentaires et de peluches. Mais qu'en est-il des espèces dont nous sommes moins friands - ou peut-être même tout à fait inconscients? Souhaiterions-nous pleurer pour des grenouilles obscures, des coléoptères gênants ou des champignons disgracieux? L'extinction est, après tout, inévitable dans le monde naturel - certains l'ont même appelé le "moteur de l'évolution". Donc, l'extinction devrait-elle nous importer?

Tout d'abord, il existe de solides arguments pratiques contre la perte de biodiversité. Variation, des gènes individuels aux espèces, donne aux écosystèmes une résilience face au changement. Les écosystèmes, à leur tour, maintiennent la planète stable et fournissent des services essentiels au bien-être humain. Les forêts et les zones humides empêchent les polluants d'entrer dans nos réserves d'eau, les mangroves assurent la défense côtière en réduisant les ondes de tempête, et les espaces verts dans les zones urbaines diminuent les taux de maladie mentale chez les citadins. Une perte continue de biodiversité perturbera encore davantage ces services.

Vu sous cet angle, les dommages environnementaux causés par l'extraction des ressources et les vastes changements que les humains ont apportés au paysage semblent extrêmement risqués. Le monde n'a jamais connu ces perturbations en même temps, et il est assez risqué de supposer que nous pouvons ainsi endommager notre planète tout en maintenant les sept milliards d'humains qui y vivent.

Bien que le pillage non réglementé des ressources naturelles de la Terre devrait certainement inquiéter les personnes assez courageuses pour examiner les preuves, il vaut la peine de préciser que l'extinction est un problème en soi. Certains dommages environnementaux peuvent être inversés, certains écosystèmes défaillants peuvent être ravivés. L'extinction est irrévocablement définitive.

Pertes inégales

Les études sur les espèces menacées indiquent qu'en examinant leurs caractéristiques, nous pouvons prédire la probabilité qu'une espèce disparaisse. Animaux avec des corps plus grandspar exemple, sont plus sujettes à l'extinction que celles dont la taille est plus petite - et il en va de même pour les espèces situées en haut de la chaîne alimentaire. Pour les plantes, croissance épiphyte (sur une autre plante mais pas en tant que parasite) les expose à un plus grand risque, tout comme la floraison tardive.

Cela signifie que l'extinction ne se produit pas au hasard dans un écosystème, mais qu'elle affecte de manière disproportionnée des espèces similaires qui remplissent des fonctions similaires. Étant donné que les écosystèmes dépendent de groupes particuliers d'organismes pour des rôles particuliers, tels que la pollinisation ou la dispersion des graines, la perte d'un tel groupe pourrait causer des perturbations considérables. Imaginez une maladie qui ne tue que des professionnels de la santé - ce serait bien plus dévastateur pour la société que celui qui a tué un nombre semblable de personnes au hasard.

Ce modèle non aléatoire s'étend à «l'arbre de vie» évolutif. Certains groupes d'espèces étroitement apparentées sont limités aux mêmes endroits menacés (comme les lémuriens à Madagscar) ou partagent des caractéristiques vulnérables (comme les carnivores), ce qui signifie que l'arbre évolutif pourrait perdre des branches entières plutôt qu'une dispersion régulière des feuilles. Certaines espèces avec peu de parents proches, comme les aye-aye or Tuatara, sont également à risque plus élevé. Leur perte affecterait de manière disproportionnée la forme de l'arbre, sans parler de l'effacement de leurs histoires d'histoire naturelle étranges et merveilleuses.

Le contre-argument le plus régulier soutient que nous ne devrions pas nous inquiéter de l'extinction, parce que c'est un "processus naturel". Tout d'abord, la mort aussi, mais il ne s'ensuit pas que nous nous y abandonnions docilement (surtout pas prématurément ou aux mains d'un autre).

Mais d'autre part, les archives fossiles montrent que les niveaux d'extinction actuels sont autour de 1,000 fois le taux de fond naturel. Ils sont exacerbés par la perte d'habitat, la chasse, le changement climatique et l'introduction d'espèces envahissantes et de maladies. Les amphibiens semblent particulièrement sensibles aux changements environnementaux, avec des taux d'extinction estimés jusqu'à 45,000 fois leur vitesse naturelle. La plupart de ces extinctions ne sont pas enregistrées, donc nous ne savons même pas quelles espèces nous perdons.

Un coût incalculable

Mais est-ce vraiment important que le monde contienne moins de types de grenouilles? Prenons une hypothétique petite grenouille africaine brune qui s'éteint parce que les déchets toxiques polluent son cours d'eau. La grenouille n'a jamais été décrite par la science, donc personne n'est plus avisé de sa perte. Si l'on met de côté l'effondrement de l'écosystème au niveau des catastrophes naturelles à la suite de l'extinction massive en cours, la valeur intrinsèque de la grenouille est une question d'opinion. Il a évolué au cours de millions d'années pour être adapté à sa niche particulière - pour nous, les auteurs, la perte de cette individualité parfaitement équilibrée fait du monde une place moins importante.

Mais il est facile de moraliser la biodiversité lorsque vous n'êtes pas obligé de vivre à vos côtés. La merveille de la nature d'une personne peut être le tourment d'une autre personne - un orang-outan qui attaque les récoltes d'un pauvre fermier, ou un léopard qui arrache le bétail d'un berger. Les pathogènes font également partie de la riche tapisserie de la vie, mais combien d'entre nous pleurent l'éradication de la variole?

La ConversationAlors, jusqu'où devrait aller notre aversion pour l'extinction? Nous ne pouvons pas répondre à cette question - mais comme toutes les bonnes énigmes philosophiques, elle appartient à tout le monde, pour être débattue dans les écoles, les cafés, les bars et les marchés à travers le monde. Nous ne sommes peut-être pas tous d'accord, mais l'extinction élargit sa portée, de sorte qu'un consensus et une action urgente sont nécessaires si nous souhaitons le contrôler.

À propos des auteurs

Elizabeth Boakes, chargée de cours en recherche sur la biodiversité et l'environnement, UCL et David Redding, chercheur, UCL

Cet article a été publié initialement le La Conversation. Lis le article original.

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