Les agriculteurs tirent plus rapidement de l'eau souterraine de l'aquifère géant d'Ogallala que la nature le remplace

Les agriculteurs tirent plus rapidement de l'eau souterraine de l'aquifère géant d'Ogallala que la nature le remplaceL'eau d'un système d'irrigation pulvérise des plants de coton en fleurs dans la ferme d'Allen Entz à Hydro, Okla, août 16, 2012. AP Photo / Sue Ogrocki

Chaque été, les plaines centrales des États-Unis se tarissent, ce qui amène les agriculteurs à puiser dans les eaux souterraines pour irriguer le sorgho, le soja, le coton, le blé et le maïs et à maintenir de grands troupeaux de bovins et de porcs. Au fur et à mesure que la chaleur monte, irrigants anxieux se réunir pour discuter si et comment ils devraient adopter des mesures de conservation plus strictes.

Ils savent que s’ils ne conservent pas, l’aquifère d’Ogallala, source de leur prospérité, deviendra sec. L'Ogallala, également connu sous le nom d'Aquifère des Hautes Plaines, est l'une des plus grandes sources souterraines d'eau douce au monde. Il est à la base d’une superficie estimée à 174,000 des plaines centrales et détient autant d'eau que le lac Huron. Elle irrigue des portions de huit États, du Wyoming, du Dakota du Sud et du Nebraska au nord au Colorado, au Kansas, à l’Oklahoma, au Nouveau-Mexique et au Texas au sud.

Mais la sécheresse actuelle qui sévit dans la région est exceptionnellement forte et persistante, poussant les agriculteurs à compter davantage sur l'aquifère et à aiguiser le débat sur son avenir. Une évaluation actuelle par le Moniteur de sécheresse américain, publié par l’Université de Nebraska-Lincoln, le Département de l’Agriculture des États-Unis et l’Administration nationale des océans et de l’atmosphère, montre une grande partie des plaines du sud sécheresse allant de "sévère" à "exceptionnelle". »paysans des plaines centrales2 8 9

Ces perspectives inquiétantes forment la toile de fond dramatique pour "Ogallala: De l'eau pour une terre sèche, "Maintenant dans sa troisième édition. Dans ce livre, mes collègues historiens John Opie et Kenna Lang Archer et j'ai placé les débats actuels sur l'aquifère Ogallala dans le contexte du passé tout aussi conflictuel de la région.

Drainer la source

Dans les 1880, les agriculteurs de la région ont affirmé qu’il y avait un mouvement constant d’eau sous leurs pieds, qu’ils appelaient «sous-marée», à partir des Rocheuses à l’est. Le géologue FN Darton du US Geological Survey a localisé les premiers contours de l'aquifère près d'Ogallala, au Nebraska. Sa découverte a nourri les ambitions des agriculteurs et des promoteurs d'irrigation. Un stimulateur, William E. Smythe, a visité Garden City, au Kansas, et a encouragé le futur irrigué. Pomper de l'eau souterraine, a-t-il déclaré à son auditoire, construirait «de petites maisons à l'architecture agréable. Nous les entourerons de jolies pelouses et nous les entourerons d’arbres et de haies… dans un nouveau Kansas dédié à l’indépendance industrielle.

Les agriculteurs tirent plus rapidement de l'eau souterraine de l'aquifère géant d'Ogallala que la nature le remplaceLes changements de niveau d'eau de l'aquifère Ogallala du pré-développement (environ 1950) à 2015. USGS

Cette vision bucolique a pris des décennies à se réaliser. Les moulins à vent ne pouvaient que pomper autant d’eau, ce qui limitait la quantité de terres que les agriculteurs pouvaient mettre en production. Et la composition du sable et du gravier de l’Ogallala a ralenti la circulation des eaux de surface vers le bas, même pendant les saisons humides.

Cela n'a pas d'importance jusqu'à ce que les agriculteurs commencent à adopter une meilleure technologie de forage, des pompes à eau alimentées au gaz et des systèmes d'irrigation de haute technologie après la Seconde Guerre mondiale. Ces progrès ont transformé les plaines centrales en un marché mondial de paniers et de viandes, générer annuellement US $ X milliards de denrées alimentaires.

Comme de plus en plus de pompes ont été forées dans l'aquifère pour capter son débit, certaines ont commencé à se dessécher, ce qui a conduit à plus de forage et de pompage. Entre la fin du XIIe siècle et 19, le US Geological Survey estimations l'irrigation a épuisé l'aquifère de 253 millions d'acre-pieds - environ 9 pour cent de son volume total. Et le rythme s'accélère. En analysant les données fédérales, The Denver Post a constaté que l'aquifère rétréci deux fois plus vite de 2011 à 2017 comme au cours des années 60 précédentes.

La sécheresse actuelle ne fait qu’aggraver ces malheurs. Jay Famiglietti, hydrologue à l’Université de Californie-Irvine, a identifié la région d’Ogallala et la vallée centrale de la Californie comme les deux zones les plus surchauffées et les plus pauvres en eau des États-Unis.

S'appuyer sur des solutions technologiques

Ce n'est pas la première fois que les humains poussent les écosystèmes des plaines centrales au point de rupture. À partir de la fin du XIIe siècle, les colons colonisateurs ont labouré des herbes indigènes qui protégeaient le sol. Lorsqu'une série de sécheresses intenses a frappé les 19, la couche arable séchée a commencé à s'éroder dans le tristement célèbre Dust Bowl. Les tempêtes de vent hurlantes, communément appelées «blizzards noirs», ont effacé le soleil, emportant la terre exposée et déplaçant une grande partie de la population humaine.

Les agriculteurs qui ont résisté pendant la Seconde Guerre mondiale ont placé leur espoir dans des solutions hautement sophistiquées, telles que des pompes à haute puissance et des systèmes d'irrigation à pivot central. Ces innovations, ainsi que les expériences en cours visant à déterminer le type de culture le plus rentable et les animaux à cultiver, ont profondément modifié les systèmes alimentaires mondiaux ainsi que la vie et les moyens de subsistance des agriculteurs des Plaines.

Aujourd'hui, certains défenseurs soutiennent une solution similaire pour les besoins en eau des agriculteurs: Grand Canal du Kansas, qui pomperait de grandes quantités d’eau de la rivière Missouri à l’est sur des milles 360 à l’ouest jusqu'aux comtés les plus arides du Kansas. Cependant, ce projet pourrait coûter jusqu'à 20 milliards de dollars à construire et nécessiter des dépenses énergétiques annuelles de X millions de dollars. Il est peu probable qu’il soit construit et ce serait une solution d’aide si c’était le cas.

Les agriculteurs tirent plus rapidement de l'eau souterraine de l'aquifère géant d'Ogallala que la nature le remplaceLes cercles de culture du comté de Finney, au Kansas, indiquent des parcelles irriguées utilisant de l’eau de l’aquifère d’Ogallala. NASA

La fin de l'irrigation?

À mon avis, les agriculteurs des Plaines ne peuvent pas se permettre de continuer à pousser les terres et les ressources en eau au-delà de leurs limites, en particulier à la lumière des impact cumulatif du changement climatique sur les plaines centrales. Par exemple, un étude récente En effet, la sécheresse engendre une sécheresse qui fait augmenter la température. Et comme l'air se réchauffe, il dessèche davantage le sol.

Ce cercle vicieux accélérera le taux d'épuisement. Et une fois le Ogallala vidé, cela pourrait prendre 6,000 années pour recharger naturellement. Dans les paroles de Brent Rogers, directeur du district de gestion des eaux souterraines de Kansas 4, il y a «trop de pailles dans une tasse trop petite».

Certains agriculteurs prévoyants réagissent à ces défis imbriqués. Même s'ils poursuivent gains d'efficacité dans l'irrigation, beaucoup passent de cultures intensives en eau, comme le coton, au blé. D’autres encore, notamment dans l’ouest du Texas, sont en train de se reconvertir en zones non irriguées. agriculture des terres arides - une reconnaissance des limites sévères de la dépendance à l’irrigation. Les agriculteurs qui sont épuisement des autres aquifères en Amérique latine, en Europe de l’Est, au Moyen-Orient et en Asie, on pourrait faire face à des choix similaires.

La ConversationQue ces initiatives se généralisent ou puissent soutenir l’agriculture dans les plaines centrales, c’est une question ouverte. Mais, au lieu de cela, les agriculteurs et les éleveurs doivent vider l’aquifère d’Ogallala à la recherche de profits rapides, mais la région pourrait ne jamais se rétablir.

A propos de l'auteur

Char Miller, professeur WM Keck d’analyse et d’histoire de l’environnement, Pomona College

Cet article a été publié initialement le La Conversation. Lis le article original.

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