Le changement climatique menace la dernière zone de glace de l'Arctique

Un ours polaire sur un grand monticule de glace et de neige

Des parties d'une région arctique appelée la dernière zone de glace montrent déjà un déclin de la glace de mer en été, rapportent des chercheurs.

Dans un Arctique en évolution rapide, la zone pourrait servir de refuge, un endroit qui pourrait continuer à abriter des espèces dépendantes de la glace lorsque les conditions dans les zones voisines deviennent inhospitalières. La région se situe au nord du Groenland et des îles de l'archipel arctique canadien.

« La pensée actuelle est que cette zone pourrait être le dernier refuge pour les espèces dépendantes de la glace. »

En août dernier, la banquise au nord du Groenland a montré sa vulnérabilité aux effets à long terme du changement climatique, selon une étude réalisée en Communications Terre et environnement.

« La pensée actuelle est que cette zone pourrait être le dernier refuge pour les espèces dépendantes de la glace. Donc, si, comme le montre notre étude, il peut être plus vulnérable au changement climatique que les gens ne le pensent, c'est important », déclare l'auteur principal Axel Schweiger, scientifique polaire au Laboratoire de physique appliquée de l'Université de Washington.

Un navire se fraie un chemin à travers des morceaux de glace de mer Cette photo de glace de mer sur la mer de Wandel au nord du Groenland a été prise le 16 août 2020 depuis le brise-glace allemand Polarstern, qui a traversé la région dans le cadre de l'expédition MOSAiC d'un an. Cette zone restait entièrement recouverte de glace toute l'année. Les images satellites montrent que le 14 août 2020 a été une concentration record de glace de mer pour cette région, à 50 %. (Crédit : Felix Linhardt/Université de Kiel)

Le sort des dernières régions recouvertes de glace est important pour les ours polaires qui utilisent la glace pour chasser les phoques qui utilisent la glace pour construire des tanières pour leurs petits et pour les morses qui utilisent la glace comme plate-forme pour se nourrir.

« On s'attend depuis longtemps à ce que cette zone soit le principal refuge pour les espèce parce que c'est l'un des derniers endroits où nous nous attendons à ce que la glace de mer estivale survive dans l'Arctique », explique la coauteure Kristin Laidre, scientifique principale au Laboratoire de physique appliquée de l'université.

L'étude s'est concentrée sur la glace de mer en août 2020 dans la mer de Wandel, une zone qui était autrefois recouverte toute l'année d'une épaisse glace pluriannuelle.

« La glace de mer circule dans l'Arctique, elle a un motif particulier, et elle finit naturellement par s'empiler contre Groenland et la côte nord du Canada », dit Schweiger. « Dans les modèles climatiques, lorsque vous les faites avancer au cours du siècle à venir, cette zone a tendance à faire survivre la glace en été le plus longtemps. »

Comme dans d'autres parties de l'océan Arctique, la glace s'est progressivement amincie, même si la glace de mer du printemps dernier dans la mer de Wandel était en moyenne légèrement plus épaisse que les années précédentes. Mais les images satellites ont montré un creux record de seulement 50 % de concentration de glace de mer le 14 août 2020.

Une carte montre la zone d'étude par rapport à la dernière zone de glace, au nord du Groenland et du Canada L'étude a porté sur la mer de Wandel au nord du Groenland, qui se trouve à l'intérieur de ce qu'on appelle la « dernière zone de glace » de l'océan Arctique. (Crédit : Schweiger et al./Communications Terre et environnement)

La nouvelle étude utilise des données satellitaires et des modèles de glace de mer pour déterminer ce qui a causé le creux record de l'été dernier. Il constate qu'environ 80 % étaient dus à des facteurs liés aux conditions météorologiques, comme les vents qui se brisent et déplacent la glace. Les 20 % restants, soit un cinquième, provenaient de l'amincissement à long terme de la glace de mer dû au réchauffement climatique.

Le modèle a simulé la période du 1er juin au 16 août et a constaté que des vents inhabituels ont déplacé la glace de mer hors de la zone, mais que la tendance à l'amincissement pluriannuel a également contribué, en permettant à plus de lumière du soleil de réchauffer l'océan. Puis, lorsque les vents se sont levés, cette eau chaude a pu faire fondre les banquises voisines.

La concentration record de glace en 2020 était surprenante car l'épaisseur moyenne de la glace au début de l'été était en fait proche de la normale.

"Au cours de l'hiver et du printemps 2020, vous aviez des plaques de glace plus ancienne et plus épaisse qui y avaient dérivé, mais il y avait suffisamment de glace plus mince et plus récente qui a fondu pour exposer l'océan ouvert", explique Schweiger. « Cela a commencé un cycle d'absorption d'énergie thermique pour faire fondre plus de glace, malgré le fait qu'il y avait de la glace épaisse. Ainsi, les années où vous reconstituez la couverture de glace dans cette région avec de la glace plus ancienne et plus épaisse, cela ne semble pas aider autant que vous pourriez vous y attendre.

Les résultats soulèvent des inquiétudes concernant la dernière zone de glace mais ne peuvent pas être appliqués immédiatement à l'ensemble de la région, dit Schweiger. On ne sait pas non plus comment plus d'eau libre dans cette région affecterait les espèces dépendantes de la glace à court et à long terme.

« Nous en savons très peu sur les mammifères marins de la dernière zone glaciaire », explique Laidre, qui est également professeur agrégé à l'École des sciences aquatiques et halieutiques. "Nous n'avons presque pas de données historiques ou actuelles, et la réalité est qu'il y a beaucoup plus de questions que de réponses sur l'avenir de ces populations."

Les coauteurs supplémentaires proviennent de l'Université de Washington et de l'Université de Toronto. Le financement de la recherche provient de la National Science Foundation des États-Unis, de la NASA, du Conseil de recherches en sciences naturelles et en génie du Canada, de la National Oceanic and Atmospheric Administration, de l'Office of Naval Research et du World Wildlife Fund Canada.

La source: Université de Washington

A propos de l'auteur

Hannah Hickey-U. Washington

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Cet article a été initialement publié sur Futurity

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