Creusez ceci: un petit échidné déplace 8 remorques de sol par an, contribuant ainsi à lutter contre le changement climatique

Creusez ceci: un petit échidné déplace 8 remorques de sol par an, contribuant ainsi à lutter contre le changement climatique

Après 200 ans de pratiques agricoles européennes, les sols australiens sont en mauvaise forme - appauvri en nutriments et en matière organique, y compris le carbone. Ce sont de mauvaises nouvelles à la fois pour la santé des sols et pour les efforts de lutte contre le réchauffement climatique.

L'échidné australien natif peut détenir une partie de la solution. Les échidnés creusent des fosses, des sillons et des dépressions dans le sol tout en recherchant des fourmis. Notre un article a révélé à quel point cette «ingénierie» des sols pourrait profiter à l'environnement.

Le creusement des Echidnas emprisonne les feuilles et les graines dans le sol. Cela aide à améliorer la santé du sol, favorise la croissance des plantes et maintient le carbone dans le sol plutôt que dans l'atmosphère.

L'importance de ce processus ne peut être sous-estimée. En améliorant l'habitat de l'échidné, nous pouvons améliorer considérablement la santé des sols et stimuler les efforts d'action climatique.

Les excavatrices de la nature

De nombreux animaux améliorent la santé du sol grâce à creusement. Ces "ingénieurs d'écosystème" fournir un service qui profite non seulement aux sols, mais aussi aux plantes et autres organismes.

En Australie, la plupart de nos animaux creuseurs sont soit éteints, restreints ou menacée. Mais pas si l'échidné, qui est encore relativement commun dans la plupart des habitats sur de vastes zones du continent.

Les échidnés sont prolifiques creuseurs. Notre long terme surveillance chez Australian Wildlife Conservancy's Sanctuaire Scotia, dans le sud-ouest de la Nouvelle-Galles du Sud, suggère qu'un échidné déplace environ sept tonnes - environ huit remorques - de sol chaque année.

Les dépressions du sol laissées par les échidnés peuvent atteindre 50 cm de largeur et 15 cm de profondeur. Lorsque les fourmis sont rares, comme dans les sites hautement dégradés, les échidnés creusent plus profondément pour trouver les termites, faisant des fosses encore plus grandes.

Cette capacité de terrassement fournit involontairement une autre fonction cruciale: la mise en relation entre les graines et l'eau.

Creusez ceci: un petit échidné déplace 8 remorques de sol par an, contribuant ainsi à lutter contre le changement climatiqueL'énorme capacité de creusage d'Echidnas apporte de nombreux avantages environnementaux. Shutterstock

Jouer à Cupidon

Pour que les graines germent, elles doivent être associées à l'eau et aux nutriments du sol. Notre expérience a montré comment le creusement de l'échidné contribue à y parvenir.

Nous avons testé si les graines seraient piégées dans les fosses d'échidné après la pluie. Nous avons soigneusement marqué diverses graines avec des colorants de couleurs différentes et les avons placées à la surface du sol dans une forêt semi-aride près de Cobar, en Nouvelle-Galles du Sud, où nous avons creusé des fosses similaires à celles créées par les échidnés. Nous avons ensuite simulé un événement de pluie.

La plupart des graines sont tombées dans les fosses et celles qui ont commencé dans les fosses y sont restées. L'expérience a montré comment les fosses d'échidné encouragent les graines, l'eau et les nutriments à se rencontrer, donnant aux graines une meilleure chance de germer et de survivre dans les sols pauvres d'Australie.

Les fosses de récupération deviennent alors des «points chauds» pour les plantes et le sol à partir desquels les plantes peuvent se répandre dans le paysage.

Nos recherches ont également révélé que les fosses abritent également des communautés microbiennes et invertébrés du sol. Ceux-ci jouent probablement un rôle important dans la décomposition de la matière organique pour produire du carbone dans le sol.

Il n'est pas étonnant que de nombreux efforts humains pour restaurer le sol imitent les structures naturelles construites par des animaux tels que les échidnés.

Creusez ceci: un petit échidné déplace 8 remorques de sol par an, contribuant ainsi à lutter contre le changement climatiqueCroissance des plantes dans des fosses artificielles utilisées pour régénérer des sols semi-arides dégradés - une méthode qui imite les fosses d'échidné.

Echidnas en tant que producteurs de carbone

Notre équipe de recherches récentes montre également comment le creusement de l'échidné aide à augmenter le carbone dans les sols appauvris.

Lorsque la matière organique se trouve à la surface du sol, elle est décomposée par des lumière ultraviolette qui libère du carbone et de l'azote dans l'atmosphère. Mais lorsque les échidnés se nourrissent, le matériel est enfoui dans le sol. Là, il est exposé aux microbes, qui décomposent le matériau et libèrent du carbone et de l'azote dans le sol.

Cela ne se produit pas immédiatement. Nos recherches suggèrent qu'il faut entre 16 et 18 mois pour que les niveaux de carbone dans les fosses dépassent celui des sols nus.

Tout ce processus de creusement, de capture et d'accumulation d'échidné crée un patchwork de déchets, de carbone, de nutriments et de points chauds pour les plantes. Ces îles fertiles sont le moteur d'écosystèmes sains et fonctionnels - et deviendront de plus en plus importantes à mesure que le monde deviendra plus chaud et plus sec.

Exploitez le pouvoir des échidnés

La restauration des sols peut être coûteuse et peu pratique sur de vastes étendues de terre. La perturbation du sol par les échidnés offre une option de restauration rentable, et ce potentiel doit être exploité.

Les populations d'échidnés d'Australie sont actuellement pas menacé. Mais la gestion du paysage est nécessaire pour assurer à l'avenir des populations d'échidnés en bonne santé.

Les échidnés s'abritent souvent dans des rondins creux, de sorte que l'élimination du bois tombé réduit leur habitat et leurs sites d'alimentation. Restrictions sur des pratiques telles que enlèvement du bois de chauffage sont nécessaires pour éviter la perte d'habitat.

Et étant lents, les échidnés sont souvent tués sur nos routes. Pour y remédier, des arbustes et des plantes au sol doivent être plantés entre des parcelles de buisson indigène, créant ainsi couloirs de végétation afin que les échidnés puissent se déplacer en toute sécurité d'un endroit à l'autre.

Et si les épines acérées d'un échidné lui confèrent une certaine protection contre les prédateurs naturels, elles sont moins efficaces contre les prédateurs introduits tels que les renards et les chats. Des stratégies pour contrôler ces menaces sont donc également nécessaires.

La santé de l'environnement fragile de l'Australie est en déclin grave. Les échidnés fournissent déjà un service écosystémique précieux - et ils devraient être protégés et nourris pour que cela continue.

A propos de l'auteur

David John Eldridge, professeur d'écologie des zones arides, UNSW

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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