Les parcs éoliens construits sur des tourbières riches en carbone perdent leur capacité à lutter contre le changement climatique

Les parcs éoliens construits sur des tourbières riches en carbone perdent leur capacité à lutter contre le changement climatique Chico et Clough, Auteur fourni

L'énergie éolienne au Royaume-Uni représente désormais près de 30% de toute la production d'électricité. Les éoliennes terrestres produisent désormais le type d'énergie le moins cher - et il ne fait aucun doute que les parcs éoliens peuvent contribuer à réduire les émissions de gaz à effet de serre en remplaçant les combustibles fossiles qui étaient traditionnellement utilisés pour produire de l'électricité.

Mais qu'en est-il des éoliennes construites au-dessus d'environnements naturels sensibles - une énergie à faible émission de carbone contribue-t-elle toujours à réduire les émissions si elle implique de perturber les types d'habitats qui sont efficaces pour piéger le carbone et le maintenir hors de l'atmosphère? C'est une question importante, mais elle est trop rarement posée.

Dans notre récente étude, nous avons constaté que les parcs éoliens en Espagne sont construits sur de rares tourbières qui stockent de grandes quantités de carbone qui réchauffe la planète. Parce que ces habitats sont si mal cartographiés, il y a de fortes chances que cette erreur soit reproduite dans de nombreux autres endroits à travers l'Europe, y compris au Royaume-Uni.

Les tourbières non cartographiées d'Europe en péril

Les tourbières sont un puits de carbone naturel et, malgré couvrant moins de 3% de la surface terrestre de la Terre, ils contiennent 20% de tout le carbone stocké dans les sols dans le monde.

Parce que certaines tourbières ne sont pas cartographiées, elles ont souvent été ignorés, malgré leur rôle important dans le ralentissement du changement climatique. Les tourbières couvertes sont un type rare et unique de tourbières qui couvrent des paysages entiers avec une végétation distinctive, souvent composée de cotonnier, de bruyère et de sphaigne, qui est une espèce particulièrement efficace pour bloquer le carbone.

Un bouquet de linaigrette blanche. Les tourbières couvertes sont souvent reconnaissables à leur linaigrette blanche. Chico et Clough, Auteur fourni

Au Royaume-Uni et en Irlande, les tourbières couvrent de grandes étendues et constituent un élément clé du paysage en Pays de flux, une région du nord de l'Écosse, et dans les Pennines du nord et du sud en Angleterre. En France ou en Espagne, cet habitat est rare, mais notre recherche a découvert 14 tourbières non enregistrées et non protégées dans le nord de l'Espagne qui représentent bordure de l'aire de répartition de cet habitat en Europe.

Les tourbières - et en particulier les tourbières en couverture - font face à un certain nombre de pressions à travers l'Europe. Le surpâturage, le drainage pour planter des cultures et des forêts commerciales, le brûlage pour améliorer le pâturage et soutenir les sports sur le terrain et, plus récemment, le développement des parcs éoliens, peuvent changer la fonction naturelle des tourbières afin qu'elles passent du ralentissement du changement climatique à des puits de carbone, pour devenir des sources de carbone qui lixivient les gaz à effet de serre dans l'atmosphère.

Bien que la tourbe soit naturellement érodée par le vent, la pluie et la glace, les tourbières broutées par le bétail peuvent perdre quatre à six fois plus de carbone que les tourbières protégées. Mais le risque le plus grave pour ces habitats aujourd'hui est celui des parcs éoliens. Les tourbières couvertes non protégées couvrent souvent les sommets des montagnes, où il existe également un grand potentiel de production d'énergie éolienne. Lors de la construction du parc éolien, la végétation qui aide à piéger le carbone est éliminée pour créer des bases de turbine et des voies d'accès pour les véhicules. Ces pistes créent des ruisseaux artificiels qui drainent la tourbe et remodèlent le terrain.

L'auteur se tenait sur une route à côté d'un banc de tourbe excavée et de deux éoliennes. La création de pistes sur les tourbières peut briser la tourbière, provoquant le dessèchement de la tourbe et la libération d'émissions de carbone. Chico et Clough, Auteur fourni

Des recherches récentes ont montré que le drainage causé par la construction et l'entretien éoliennes peut affecter l'ensemble des tourbières, pas seulement la zone à côté de la ferme et ses pistes. Dans notre recherche, nous avons rencontré une piste qui divisait la plus grande tourbière non reconnue que nous ayons trouvée dans les montagnes cantabriques en deux tourbières distinctes. La rupture draine la tourbière et libère probablement du carbone lorsque la tourbe sèche et se décompose.

Cette libération peut être si importante que l'avantage climatique de la production d'énergie propre est susceptible d'être neutralisé. Pour les tourbières sur le bord le plus au sud de leur aire de répartition en Europe, la construction de parcs éoliens pourrait signifier la destruction totale de cet habitat et la perte d'un moyen naturel de lutter contre le changement climatique.

Malgré leur état dégradé actuel, la restauration et la protection des tourbières inverser la situation et restaurer la capacité de ces habitats alliés du climat.

L'auteur se tenait sur un grand banc de tourbe excavée. Les tourbières sont mal cartographiées dans toute l'Europe, mais elles sont vitales pour ralentir le changement climatique. Chico et Clough, Auteur fourni

Nous devons cartographier toutes les tourbières actuellement non découvertes et les protéger sous la directive Habitats de l'UE. La restauration des tourbières dégradées et la réduction des pressions humaines sur elles pourraient les aider à retrouver leurs capacités naturelles de stockage du carbone. Au Royaume-Uni, le partenariat de recherche Maures pour le futur tente de restaurer des zones importantes de tourbière dégradée en recouvrant des zones de tourbe nue avec de la végétation comme la sphaigne et en bloquant les cours d'eau pour réduire le drainage.

Les parcs éoliens sont un excellent moyen de produire de l'énergie propre, mais l'endroit où ils sont construits doit être soigneusement étudié. Il est peut-être ironique que l’un de nos meilleurs outils artificiels pour lutter contre le changement climatique puisse devenir l’un de nos plus inutiles s’il interfère avec une autre solution naturelle au problème.La Conversation

A propos de l'auteur

Guaduneth Chico, maître de conférences en sciences de l'environnement et SIG, Nottingham Trent University; Ben Clutterbuck, maître de conférences en sciences de l'environnement, Nottingham Trent University, et Nicholas Midgley, maître de conférences en géographie physique, Nottingham Trent University

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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