Le prix du carbone peut être surévalué, si l'histoire est une indication

Le prix du carbone peut être surévalué, si l'histoire est une indication Le champ gazier de Groningen aux Pays-Bas a été découvert en 1959 et est le plus grand champ de gaz naturel d'Europe. (Skitterphoto / Wikimedia), CC BY-SA

Une exigence commune dans les discussions sur le changement climatique est de respecter la science. C'est approprié. Nous devrions tous être très attentifs aux conclusions urgentes et terrifiantes publié par les climatologues.

Mais les scientifiques ne sont pas les seuls experts à exiger que nous les écoutions sur cette question. De nombreux économistes revendiquent une autorité scientifique pour leur insistance sur le fait que la tarification du carbone, qu'elle soit fournie par le biais de taxes sur le carbone ou de systèmes de plafonnement et d'échange, est le meilleur moyen de réduire les émissions de carbone.

Si vous fixez un prix approprié pour le carbone, disent-ils, cela créera des incitations commerciales qui entraîneront des réductions radicales des émissions de carbone moyen le moins cher possible. De nombreux décideurs ont déjà écouté ces conseils. Des systèmes de tarification du carbone existent au Canada, dans l'Union européenne, en Norvège, en Nouvelle-Zélande et au Japon.

Les arguments en faveur de la tarification du carbone ne sont cependant pas aussi solides que ceux de l'action pour le climat. La théorie économique qui sous-tend les systèmes de tarification du carbone est basée sur hypothèses théoriques discutables. Cela suppose, par exemple, que les gens peuvent être modélisés à la fois comme rationnels et intéressés, ce qui pourrait être une simplification excessive.

Les partisans de la tarification du carbone ignorent souvent que beaucoup de gens ne peuvent pas réduire leurs émissions de carbone, même s'ils bénéficient d'incitations financières. Les économistes favorables à la tarification du carbone n'ont pas encore trouvé de réponse à la des contrecoups politiques majeurs qui ont accompagné l'imposition de taxes sur le carbone dans de nombreuses juridictions où ils ont été introduits, y compris la France, l'Australie et le Canada.

Une raison moins fréquemment discutée de remettre en question l'insistance sur la tarification du carbone en tant que politique climatique centrale vient de l'histoire. Tout au long du 20e siècle, de nombreux gouvernements ont adopté avec succès transitions technologiques radicales. Aujourd'hui, face à un besoin urgent de changer notre système énergétique, il serait sage de voir comment ils y sont parvenus. Ma recherche sur la manière dont les gouvernements ont délibérément accéléré le changement technologique à grande échelle dans le passé est justement ce à quoi il sert.

Modernisation en état de siège

En 1937, les décideurs britanniques regardaient nerveusement tandis que la Wehrmacht entrait en Autriche. La guerre avec l'Allemagne a posé un grave problème d'approvisionnement alimentaire pour la Grande-Bretagne. L'agriculture britannique avait été s'effondrer pendant des décennies sous la concurrence des aliments étrangers bon marché, et l'Allemagne était connue pour utiliser des sous-marins pour perturber la navigation ennemie. Les décideurs politiques ont commencé à se préparer à une économie de siège.

Le prix du carbone peut être surévalué, si l'histoire est une indication La Women's Land Army a labouré des champs en Grande-Bretagne sur des tracteurs pendant la Seconde Guerre mondiale. Imperial War Museum

Pour ce faire, le gouvernement britannique intervenu directement dans le système agricole. Il a acheté des milliers de tracteurs, établi un prix fixe subventionné pour les céréales afin de stabiliser les marchés, créé des comités exécutifs agricoles de guerre locaux pour maximiser la production alimentaire et, dans de nombreux cas, obligé la police à forcer les agriculteurs à labourer de nouvelles terres.

Ces politiques ont non seulement permis à la Grande-Bretagne d'éviter la famine pendant la Seconde Guerre mondiale, mais elles ont également déclenché une transformation structurelle massive qui a persisté dans les années 1950 et 1960 en tant qu'agriculteurs britanniques. adopté les tracteurs, les engrais, les pesticides et les monocultures.

Le prix du carbone peut être surévalué, si l'histoire est une indication Modifications des rendements céréaliers britanniques, 1900-70. (Données de «British Historical Statistics»)

Tirer le meilleur parti d'une aubaine

Le prix du carbone peut être surévalué, si l'histoire est une indication Consommation de chaleur aux Pays-Bas, 1945-98. (Données de Statistics Netherlands) Le prix du carbone peut être surévalué, si l'histoire est une indication Production d'énergie aux Pays-Bas, 1945-73. (Données de Statistics Netherlands)

En 1959, l'industrie pétrolière néerlandaise a découvert le champ de gaz naturel de Slochteren près de Groningen, aux Pays-Bas. À l'époque, sa taille était estimée à 60 milliards de mètres cubes de gaz: le plus grand champ de gaz trouvé sur Terre jusqu'à ce point. Il s'est avéré être beaucoup plus important: 2,800 milliards de mètres cubes.

On ne savait pas exactement ce que les Pays-Bas, un pays essentiellement alimenté au charbon, feraient avec autant de gaz. Les délibérations entre l'industrie des combustibles fossiles et le gouvernement ont finalement abouti à une réponse radicale: les Pays-Bas transformerait toute son économie pour fonctionner au gaz naturel.

Une fois les détails de ce plan convenus, les progrès se sont déroulés à une vitesse étonnante. Le gouvernement néerlandais a construit un réseau national de gazoducs en seulement cinq ans, a offert des rabais aux consommateurs pour convertir les appareils au gaz, a mené une campagne de publicité faisant la promotion du gaz naturel comme carburant propre et moderne et mineurs de charbon sans emploi recyclés pour travailler dans l'industrie du gaz. Dans les années 1970, le gaz naturel était la force dominante dans l'approvisionnement en chaleur néerlandais.

Les leçons d'une crise énergétique

En 1973, le Danemark n'avait pas d'industrie pétrolière nationale et peu de poids diplomatique. Cela signifiait que le Crise pétrolière de 1973 frappé durement le Danemark. La réduction de l'offre de pétrole a créé une dépression économique et contraint les décideurs à mettre en œuvre mesures de conservation d'énergie extrêmes, comme éteindre les lampadaires et interdire la conduite le dimanche.

Le prix du carbone peut être surévalué, si l'histoire est une indication Fourniture de chaleur danoise, 1968-90. (Données de Statbank Danemark)

Pour une solution à plus long terme, les décideurs politiques danois semblaient devenir moins dépendants de l'énergie importée. Pour réduire la dépendance du pays au mazout, ils ont privilégié le chauffage urbain: une forme de chauffage des locaux extrêmement efficace qui utilise des tuyaux isolés remplis d'eau chaude pour chauffer plusieurs bâtiments, ou même un quartier entier, à la fois, plutôt que de compter sur chaque bâtiment un four individuel.

Comme pour les deux exemples précédents, cette modification a été effectuée intervention délibérée, géré principalement par les municipalités. Dans certains endroits, les municipalités ont interdit l'installation de fours privés. Dans d'autres, ils ont offert des prêts sans intérêt aux coopératives énergétiques. Cette stratégie nationale coordonnée a entraîné une augmentation rapide de la part du chauffage urbain dans le système de chauffage danois.

Leçons pour aujourd'hui

Ces études de cas présentent des différences importantes, à la fois entre elles et avec le défi de l'action climatique de nos jours. Dans chacun, cependant, un changement technologique radical a été réalisé non pas en s'appuyant sur des signaux de prix pour coordonner le changement, mais en intervenant et en le coordonnant directement.

Il s'agit d'une preuve historique solide contre l'insistance de certains économistes sur la tarification du carbone comme principal moyen de promouvoir les technologies et les pratiques à faible émission de carbone. Alors qu'ils tracent un moyen d'atténuer le changement climatique le plus efficacement possible, les décideurs devraient compléter la théorie économique par des leçons empiriques de l'histoire.La Conversation

A propos de l'auteur

Cameron Roberts, chercheur en transport durable, Université Carleton

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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