Pourquoi la terre des États-Unis pourrait ne pas être un tel bon puits de carbone

 

Pourquoi la terre des États-Unis pourrait ne pas être un tel bon puits de carbone

(Crédit: Jake Lucifer / Flickr)

Selon de nouvelles recherches, les terres aux États-Unis pourraient ne pas constituer un puits de carbone aussi bon que celui estimé par les scientifiques.

La nouvelle étude sur l'utilisation des terres agricoles remet en question les conclusions des études précédentes ont montré que les récents changements dans l'utilisation des terres ont amené les États-Unis à absorber plus de carbone qu'ils n'en émettent.

Les conclusions de l'étude sont apparues après que les auteurs aient reconstitué les données historiques sur l'utilisation des terres aux États-Unis et utilisé pour modéliser l'influence de l'expansion et de la contraction des terres agricoles sur la quantité de carbone stockée dans le sol et les plantes, explique Chaoqun Lu, professeur assistant d'écologie, évolution, et biologie des organismes de l’Iowa State University et auteur de l’étude sur Global Change Biology.

«Il existe une grande incertitude quant à la conversion des terres et à la mesure dans laquelle cela affecte le carbone», déclare Lu.

L'analyse suggère que le puits de carbone terrestre aux États-Unis a peut-être été surestimé en raison de l'utilisation d'une base de données sur l'utilisation des terres commune couramment utilisée qui surestime l'abandon récent de terres cultivées et le rétablissement de la forêt, déclare le coauteur Pep Canadell, directeur exécutif du Global Carbon Project .

«Les changements dans l’utilisation et la couverture des sols, dans le monde et dans de nombreux pays, en particulier dans les pays tropicaux, entraînent une augmentation considérable2 aux États-Unis, il y a plus de récupération que de perte, ce qui conduit à une perte nette de carbone. Cependant, nous montrons que le puits net semble être plus petit que prévu », a déclaré Canadell.

Des études antérieures utilisaient un ensemble de données sur l’utilisation des terres à moindre résolution dans le monde, documentées par FAOSTAT, une base de données statistiques par pays de l’Organisation des Nations Unies pour l’alimentation et l’agriculture. La base de données mondiale regroupe et compense une expansion et une contraction à petite échelle des terres agricoles et prend en compte les modifications des "terres arables et des cultures permanentes", définition plus large que les superficies réellement plantées et récoltées, explique Lu.

Sur la base de cette définition, les données mondiales sur l'utilisation des terres ont surestimé le rétablissement des forêts et l'abandon des terres cultivées aux États-Unis au cours des dernières années et n'ont pas permis de saisir l'expansion rapide des terres cultivées dans l'ouest de la ceinture de maïs. Toutefois, ces signaux de conversion des terres ont été conservés dans les nouvelles données sur l’utilisation des terres et il est démontré que leurs effets sur l’environnement sont contrastés lorsqu’ils sont utilisés pour piloter des modèles d’écosystème, selon les auteurs.

Lu et ses coauteurs ont pris des simulations de comptabilisation du carbone similaires à celles utilisées pour des études influentes telles que le rapport du Groupe d'experts intergouvernemental sur l'évolution du climat et l'évaluation nationale du climat, mais ont remplacé les données mondiales couramment utilisées par des données sur l'utilisation des terres à plus haute résolution et spécifiques aux États-Unis.

En utilisant des données mondiales sur l'utilisation des terres pour piloter la simulation du modèle, Lu et son équipe ont constaté que la conversion des terres aux États-Unis pourrait séquestrer environ 30 millions de tonnes de carbone par an de plus que ce qu'elle émet depuis 1980. Cependant, lorsqu'ils introduisent leurs données historiques sur l'utilisation des terres dans les mêmes simulations, les résultats font basculer le rôle de la conversion de la terre aux États-Unis, passant d'un puits de carbone à une source nette de carbone: près de 14 millions de tonnes d'émissions de carbone par an de plus que la terre ne prend de l'atmosphère.

Le carbone, élément important dans la formation de puissants gaz à effet de serre (tels que le CO2 et CH4), peuvent être transférés des réservoirs de stockage terrestres tels que le sol ou les plantes dans l’atmosphère, et inversement, pendant la croissance des plantes. Lorsque le carbone passe de plus en plus du sol dans l'atmosphère, il peut contribuer au changement climatique. Mais le garder stocké, ou plus séquestré, dans le sol ralentit l'effet de serre. Le défrichage et la perturbation des sols tels que les cultures agricoles libèrent du carbone terrestre.

Des études antérieures menées par Lu et ses collègues ont montré que l’agriculture extensive tout au long du 20e siècle réduisait la capacité de stockage de carbone du Midwest et élargissait l’empreinte carbone de l’agriculture dans la Corn Belt de l’Ouest.

Bien que les scientifiques s’efforcent toujours de fournir une meilleure comptabilité pour le budget global du carbone, M. Lu a déclaré que des études comme celle-ci pourraient aider à identifier les sources d’incertitude et à indiquer le moyen d’améliorer la précision de la comptabilisation du carbone et de réduire les incertitudes.

"Nous voulons avoir une idée claire de la comptabilisation du carbone, car cette compréhension éclairera les politiques que nous adoptons en ce qui concerne atténuation de la perte de carbone et le changement climatique », dit Lu. "Si nous pouvons identifier des nombres précis de flux de carbone, nous saurons où le potentiel d'atténuation du carbone est le plus efficace."

La source: Iowa State University

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