Les dommages causés aux coraux par la marée noire de BP sont pires que nous ne le pensions

Les dommages causés aux coraux par la marée noire de BP sont pires que nous ne le pensions

Les dommages aux récifs coralliens résultant de la marée noire de Deepwater Horizon en 2010 dans le golfe du Mexique ont été encore plus importants qu'on ne le pensait à l'origine.

Parce que le pétrole du déversement s'est largement dissipé, les chercheurs affirment que d'autres indices sont maintenant nécessaires pour identifier les espèces marines qui en ont été affectées.

Pour une nouvelle étude, les scientifiques ont utilisé les conditions actuelles dans une communauté corallienne connue pour avoir été touchée par le déversement en 2010 comme modèle «d'empreinte digitale» pour mesurer l'impact du déversement dans les communautés coralliennes récemment découvertes.

«L'empreinte de l'impact du déversement sur les communautés de coraux est à la fois plus profonde et plus large que les données précédentes ne l'indiquaient», explique Charles Fisher, professeur de biologie à Penn State.

«Cette étude montre très clairement que plusieurs communautés de coraux, jusqu'à 22 kilomètres (13.7 milles) du site du déversement et à des profondeurs de plus de 1,800 5,900 mètres (XNUMX XNUMX pieds), ont été touchées par le déversement.»

Contrairement aux autres espèces touchées par le déversement dont les restes ont rapidement disparu du fond de l'océan, les coraux forment un squelette minéralisé qui peut durer des années après la mort de l'organisme.

Dommages au fil du temps

«L'une des clés de l'utilité du corail en tant qu'espèce indicatrice est que le squelette de corail conserve des preuves des dommages longtemps après que l'huile qui a causé les dommages a disparu», explique Fisher.

Pour l'étude, publiée en ligne dans le Actes de l'Académie nationale des sciences, les scientifiques ont comparé les communautés de coraux nouvellement découvertes avec celles qu'ils avaient découvertes et étudiées au moment de la marée noire, en l'utilisant comme modèle pour la progression des dommages causés par la marée noire au fil du temps.

«Nous avons pu identifier des preuves de dommages causés par le déversement dans les deux communautés de coraux découvertes en 2011 parce que nous savons exactement à quoi ressemblaient nos modèles de colonies de coraux, touchés par la marée noire en 2010, au moment où nous avons trouvé les nouvelles communautés.»

Les coraux sont rares dans les eaux profondes du golfe du Mexique, mais parce qu'ils agissent comme une espèce indicatrice pour suivre l'impact des catastrophes environnementales comme l'éruption de Deepwater Horizon, l'effort pour les trouver porte ses fruits dans des données scientifiques utiles.

Caméras sous-marines

«Nous recherchions des communautés de coraux à des profondeurs de plus de 1,000 3,280 mètres (XNUMX XNUMX pieds) qui sont souvent plus petites que la taille d'un court de tennis», explique Fisher. «Nous avions besoin d'images à haute résolution des colonies de corail qui sont dispersées dans ces communautés et dont la taille varie d'une petite plante d'intérieur à un petit arbuste.»

Pour commencer la recherche, l'équipe a utilisé les données sismiques 3D du Bureau of Ocean Energy Management pour identifier 488 habitats coralliens potentiels dans un rayon de 40 kilomètres (25 miles) autour du site du déversement. À partir de cette liste, ils ont choisi les 29 sites qu'ils jugeaient les plus susceptibles de contenir des coraux touchés par le déversement.

L'équipe a ensuite utilisé des systèmes de caméras remorquées et Sentry, un véhicule sous-marin autonome (AUV), qu'ils ont programmé pour faire des va-et-vient autonomes dans des zones spécifiques en collectant des images des sites à quelques mètres au-dessus du fond de l'océan. Enfin, l'équipe a utilisé un véhicule téléguidé ultra-lourd (ROV) Shilling pour collecter des images haute résolution de coraux sur les sites où ils ont été découverts.

«Avec les caméras à bord du ROV, nous avons pu recueillir de belles images haute résolution des coraux», explique Fisher. «Lorsque nous avons comparé ces images avec notre exemple de dommages pétroliers connus, tous les signes étaient présents, fournissant des preuves claires dans deux des communautés de coraux récemment découvertes de l'impact de la marée noire de Deepwater Horizon.»

En recherchant les communautés de coraux touchées par la marée noire de Deepwater Horizon, l'équipe a également trouvé deux sites coralliens enchevêtrés avec une ligne de pêche commerciale - une découverte qui rappelle que le golfe est affecté par diverses activités humaines.

Des chercheurs de la Temple University, de la Louisiana State University, de la Woods Hole Oceanographic Institution, du Bureau of Ocean Energy Management et de TDI-Brooks International Inc. ont contribué à l'étude.

Administration nationale des océans et de l'atmosphère, financement de l'Initiative de recherche du golfe du Mexique pour soutenir le consortium Ecogig Impacts of Oil and Gas Inputs to the Gulf (ECOGIG) administré par l'Université du Mississippi et BP dans le cadre du Deepwater Horizon Oil Spill Natural Resource L'évaluation des dommages a financé l'étude.

La source: Penn State, étude originale

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