Une bataille pour le jet stream fait rage au-dessus de nos têtes

Une bataille pour le jet stream fait rage au-dessus de nos têtes Jet-stream dans l'hémisphère nord traversant l'île du Cap-Breton dans les provinces maritimes de l'est du Canada. NASA / Wikimedia Commons

En période de fortes intempéries, deux choses sont souvent à l'origine du problème: le changement climatique et le jet-stream. Nombreux sont ceux qui craignent que la fonte rapide de l'Arctique perturbe le jet-stream et entraîne des épisodes de temps plus sauvages. Mais des changements encore plus puissants sont peut-être en cours sous les tropiques - et les conséquences pourraient être graves.

Le jet-stream de l'hémisphère nord est un courant d'air rapide qui entoure le globe d'ouest en est aux latitudes moyennes - la zone située entre les tropiques cuisant et l'arctique glacé. Les vents les plus forts atteignent une dizaine de kilomètres, près des altitudes de vol des avions, mais le fond du jet peut atteindre le sol, formant ainsi les vents dominants d'ouest qui sont familiers. La contrepartie de l'hémisphère sud est ce qui donne lieu à la Quarante rugissants - vents pareillement perfides entre les latitudes 40 ° et 50 °.

Le jet forme une ligne de démarcation relativement nette entre les masses d'air chaud tropical et froid polaire. Les vents les plus forts se concentrent dans une bande de plusieurs centaines de kilomètres de large. Mais ce groupe n'est pas fixe. Il serpente et serpente dans le monde entier, touchant parfois la lisière des tropiques et raclant les régions polaires

Une bataille pour le jet stream fait rage au-dessus de nos têtes En novembre, 2019 (en haut), le jet s’est déplacé vers le sud par rapport à sa position habituelle (en bas), laissant le Royaume-Uni à l’aube de son côté froid, où les tempêtes s’intensifient souvent. ESRL / NOAA, CC BY

En conséquence, le jet peut avoir un large éventail d’impacts dans l’hémisphère. Si elle passe au-dessus de votre position, attendez-vous à être bombardée à plusieurs reprises par les tempêtes tourbillonnantes qu’elle emporte. À titre d'exemple récent, les graves inondations survenues dans le nord de l'Angleterre en novembre 2019 sont dues en partie à un déplacement du jet, qui a placé le Royaume-Uni au cœur d'une région où les tempêtes ont tendance à se multiplier.

Si le jet passe au nord de vous, vous vous retrouverez dans la zone chaude et sèche de l'atmosphère qui se trouve au sud du jet. Cela apporte généralement un temps clément et agréable en été, mais peut préparer le terrain aux sécheresses et aux vagues de chaleur. Et si le jet se déplace vers le sud, vous serez sur son côté polaire froid, il vaut donc mieux espérer que cela ne se produise pas trop en hiver.

Les soucis météorologiques

Le jet a toujours varié - et a toujours affecté nos conditions météorologiques. Mais maintenant, le changement climatique affecte également notre climat. Comme j'explore dans mon dernier livreC’est lorsque les errances du jet et les changements climatiques s’ajoutent que nous avons des vagues de chaleur, des inondations et des sécheresses sans précédent, sans toutefois geler.

Les semaines les plus froides de l’hiver auront lieu lorsque le jet transportera des masses d’air froid directement des régions polaires. Mais si grave que cela puisse paraître, les enregistrements montrent que des événements similaires au cours des dernières décennies étaient encore plus froids qu’aujourd’hui. Alors que le jet fonctionne en grande partie comme il l'a toujours fait, les gaz à effet de serre de la planète que nous avons ajoutés à notre atmosphère signifient que les invasions d'air polaire de nos jours sont un peu plus douces.

Le revers de la médaille, bien sûr, est que lorsque le jet se déplace vers le nord en été, apportant de l'air chaud du sud, nous devons souvent supporter des températures au-delà de tout ce dont nous avons toujours rêvé.

Une bataille pour le jet stream fait rage au-dessus de nos têtes Le mont Everest (en haut au milieu) est si haut qu'il brise le jet-stream et chasse la neige au maximum. NASA

Il est clair et bien compris que le changement climatique et le jet peuvent s’associer pour causer événements météorologiques vraiment extrêmes. Mais il est beaucoup plus difficile de répondre à la question de savoir si le changement climatique modifie directement le comportement du jet.

Certains ont suggéré le réchauffement rapide de l'Arctique affaiblit le jet en réduisant le contraste de température entre l'air tropical et l'air polaire de part et d'autre de celui-ci. En conséquence, le jet serpente plus au nord et au sud, et ces méandres peuvent rester fixés sur un emplacement plus longtemps - comme ce fut le cas lorsque le "Bête de l'Est" placé une grande partie de l’Europe du Nord sous un froid amer.

Il y a certainement des idées intéressantes ici, mais beaucoup encore ne trouve pas la logique convaincanteet des preuves plus convaincantes tirées d'observations et de modèles informatiques seront nécessaires pour que ces théories soient largement acceptées.

Les scientifiques sont toutefois de plus en plus convaincus que des changements importants se produisent sous les tropiques. Poussées par les énormes quantités d’énergie qui viennent directement du Soleil, ce sont les grandes centrales du climat de la Terre. En effet, le pouvoir des tropiques est évident dans les perturbation météorologique mondiale causée par El Niño événements - augmentations ou diminutions subtiles de la température dans l'océan Pacifique équatorial, qui perturbent à leur tour le jet stream.

Une bataille pour le jet stream fait rage au-dessus de nos têtes Si El Niño provoque un réchauffement des températures dans l'océan Pacifique équatorial, le jet-stream apporte un climat plus orageux en hiver. climate.gov

Au cours des dernières années, il est devenu évident qu’en haute altitude, les régions tropicales de la Terre sont réchauffer plus rapidement que le reste du monde. En partie au moins pour cette raison, les régions tropicales de l'atmosphère se sont élargies, se sont légèrement éloignées de l'équateur et ont davantage touché le jet-stream.

Tir à la corde

Nous sommes au tout début d’une grande bataille aérienne au-dessus de nos têtes entre l’Arctique et les tropiques pour l’avenir du jet-stream. Au mieux, il pourrait y avoir une impasse, laissant le jet stream déformé mais sinon impassible.

Toutefois, si l'un des concurrents l'emporte sur l'autre, les régimes climatiques régionaux pourraient être gravement modifiés si les zones climatiques se déplacent avec le jet. Il est trop tôt pour dire avec certitude lequel de ces objectifs l'emportera, mais de nombreux modèles informatiques prédisent la volonté du jet. décaler un peu vers le pôle, compatible avec une plus grande influence des tropiques.

Dans ce cas, nous devrions nous attendre à voir les régions chaudes et sèches au bord des tropiques s’étendre un peu plus loin de l’équateur. Les impacts les plus importants de cette situation se feront probablement sentir dans des régions telles que la Méditerranéen, qui sont déjà très sensibles aux fluctuations des précipitations. Un jet shift orienté vers le nord aurait plutôt pour effet d'orienter les tempêtes de pluie indispensables vers l'Europe centrale, exposant ainsi davantage la Méditerranée à la sécheresse.

Ainsi, le jet ne deviendra peut-être pas plus erratique à mesure que l'Arctique se réchauffera, mais il se peut qu'il change profondément. Et une chose est claire: le stress provoqué par l’augmentation des températures et la modification des régimes pluviométriques dus à notre climat déstabilisant nous rendront encore plus vulnérables aux régimes météorologiques provoqués par le caprice du jet-stream errant.

A propos de l'auteur

Tim Woollings, professeur agrégé en science du climat physique, Université d'Oxford

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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