Le changement climatique rend les forêts des Rocheuses plus inflammables aujourd'hui qu'à aucun autre moment au cours des 2,000 XNUMX dernières années

image L'incendie de l'Est du Colorado a franchi le Continental Divide le 22 octobre 2020 et est finalement devenu le deuxième plus grand incendie jamais enregistré dans le Colorado. Observatoire de la Terre Lauren Dauphin/NASA

Le sécheresse exceptionnelle dans l'Ouest américain a des gens dans toute la région sur le bord après le records d'incendies en 2020. L'année dernière, le Colorado à lui seul a connu ses trois plus grands incendies dans l'histoire de l'État, l'un brûlant fin octobre et traversant la ligne continentale stérile bien au-dessus de la limite des arbres.

Ces incendies ne semblaient pas seulement extrêmes. Les preuves montrent maintenant que saison des incendies 2020 poussé ces écosystèmes à des niveaux de combustion sans précédent depuis au moins 2,000 XNUMX ans.

Cette preuve, que nous décrivons dans une étude publié le 14 juin 2021, est un exemple frappant de la façon dont le changement climatique modifie les écosystèmes dont dépendent les vies et les économies. Une étude précédente Il y a près d'une décennie, il a averti que d'ici le milieu du 21e siècle, le réchauffement climatique pourrait augmenter les niveaux de combustion au-delà des niveaux historiques et transformer certaines forêts des montagnes Rocheuses. Nos résultats montrent que de tels changements dans l'activité des incendies sont maintenant en cours.

Les graphiques montrent que l'activité des incendies augmente avec la température au fil du temps Historiquement, les incendies brûlaient dans les Rocheuses centrales subalpines tous les 230 ans, en moyenne. Cela a considérablement augmenté au 21e siècle. Philippe Higuera

Entrer en territoire inconnu

En tant que paléoécologues - des scientifiques qui étudient comment et pourquoi les écosystèmes ont changé dans le passé - nous avons passé des décennies à rechercher comment Incendies de forêt, climat et forêts change avec le temps.

Auparavant, nous pouvions regarder vers le passé lorsque des événements rares comme de grands incendies de forêt se produisaient et dire « on a déjà vu ça et nos écosystèmes ont globalement rebondi. " Au cours des dernières années, cependant, il est devenu de plus en plus clair que de nombreux écosystèmes entrent en territoire inconnu.

En étant témoins des incendies exceptionnellement importants dans les forêts de haute altitude en 2020, inhabituellement tard dans la saison, nous nous sommes demandé si nous étions en train de vivre quelque chose de vraiment sans précédent.

Au Colorado et au Wyoming, les plus grands incendies de 2020 brûlaient dans une région où notre un article équipes ont passé plus de 15 ans à développer des enregistrements de l'histoire des incendies et des changements écosystémiques à partir de matériaux conservés au fond des lacs. Ce travail s'est concentré sur la compréhension de la manière dont le changement climatique pourrait un jour affecter les incendies de forêt. Nous avons consulté ces dossiers pour obtenir une réponse.

Preuve d'incendies passés préservée dans les sédiments lacustres

Lorsqu'un feu brûle une forêt, il envoie de minuscules morceaux de charbon de bois dans l'air. Si un lac est à proximité, une partie de ce charbon de bois se déposera au fond, s'ajoutant aux couches qui s'accumulent chaque année. En plongeant un long tube dans la boue et en extrayant une carotte, nous pouvons examiner l'histoire du paysage environnant – révélée dans les couches de tout ce qui a coulé au fond pendant des milliers d'années.

La datation au carbone des aiguilles et des brindilles d'arbres nous aide à déterminer l'âge de chaque couche d'une carotte. Le pollen conservé dans les sédiments peut nous dire ce qui poussait à proximité. Et des couches de charbon de bois denses nous indiquent quand les incendies ont brûlé.

Scientifiques sur un radeau examinant une carotte de sédiments Philip Higuera (à droite) et son équipe examinent une carotte de sédiments du lac Chickaree, dans le parc national des Montagnes Rocheuses, utilisée pour reconstituer l'histoire des incendies et de la végétation sur des milliers d'années. Grace Carter

Nous avons utilisé de tels enregistrements d'incendies passés conservés dans les sédiments de 20 lacs du centre des montagnes Rocheuses. Au total, les dizaines de chercheurs qui ont aidé à analyser ces carottes ont compté plus de 100,000 0.5 minuscules morceaux de charbon de bois, parmi les milliers de couches de XNUMX centimètre de sédiments lacustres examinées. L'identification d'augmentations distinctes de l'accumulation de charbon de bois dans les carottes nous permet d'estimer quand les incendies ont brûlé autour d'un lac et de comparer les modèles d'aujourd'hui à ceux d'un passé lointain.

Le résultat : le brûlage extensif au cours du 21e siècle est sans précédent dans cette région au cours des 2,000 XNUMX dernières années.

Brûler presque deux fois plus souvent que par le passé

Nous avons estimé que les incendies ont brûlé les forêts autour de chaque lac une fois tous les 230 ans, en moyenne, au cours des 2,000 21 dernières années. Au cours du 117e siècle seulement, le taux de combustion a presque doublé, et un incendie devrait désormais brûler un endroit donné une fois tous les XNUMX ans.

Une scientifique tient un petit récipient contenant de minuscules taches de charbon de bois. Kyra Wolf tient une fiole contenant du charbon de bois et d'autres matières organiques provenant d'une tranche d'un demi-centimètre d'une carotte de sédiments lacustres. Université du Montana Deux longs et minces carottes de boue marquées d'une ligne tous les demi-centimètres pour analyse. Au laboratoire, les carottes de sédiments sont ouvertes et examinées en détail. La variation de couleur reflète les différences dans le matériau tombé dans le lac à différents moments au cours des siècles. Université du Montana

Plus surprenant encore, les incendies du 21e siècle brûlent maintenant 22 % plus souvent que le taux de combustion le plus élevé atteint au cours des 2,000 XNUMX années précédentes.

Ce précédent record a été établi il y a environ 1,100 0.3 ans, lors de ce que l'on appelle l'anomalie climatique médiévale. L'hémisphère nord à cette époque était de 0.5 C (20 F) plus chaud que la moyenne du 150e siècle. Les forêts subalpines des Rocheuses centrales au début de l'Anomalie climatique médiévale ont brûlé en moyenne une fois tous les 2020 ans. Pour mettre la température de cette période en perspective, l'hémisphère nord en XNUMX était 1.28 C (2.3 F) au-dessus de la moyenne du 20e siècle.

Dans une étude antérieure basée sur un sous-ensemble des mêmes enregistrements, le L'anomalie climatique médiévale s'est imposée comme un signe avant-coureur de ce qui pourrait arriver avec le réchauffement des forêts des montagnes Rocheuses. Des recherches dans la forêt boréale du centre de l'Alaska ont également documenté brûlage sans précédent au cours des dernières décennies.

Le changement climatique est le coupable, avec des complices

La recherche établit clairement un lien entre l'augmentation récente de l'activité des incendies dans l'Ouest et des étés de plus en plus chauds et secs et changement climatique d'origine humaine. Nos preuves montrent que le taux de brûlage au cours des 2,000 XNUMX dernières années a également suivi de plus petites variations du climat. dans les Rocheuses centrales.

Des conditions plus chaudes et plus sèches rendent la végétation plus inflammable, ce qui rend les dés pour la possibilité de grands incendies. Activités humaines, d'une historique de suppression de la plupart des incendies et arbres tués par les insectes tous affectent quand, où et comment les incendies brûlent. Ces influences varient à travers l'ouest et chacun est superposé aux conditions plus chaudes et plus sèches du 21e siècle.

S'adapter à un avenir différent du passé sera un défi de taille pour gestionnaires de terres, les décideurs et les collectivités. Réduire les menaces d'incendies de forêt en augmentation nécessite à la fois lutter contre le changement climatique et apprendre à vivre de manière à rendre nos collectivités plus résilient à notre avenir sujet aux incendies.

A propos de l'auteur

Philip Higuera, professeur d'écologie du feu et de paléoécologie, Université du Montana
 

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Cet article a paru sur La Conversation

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