Les gens ou le climat ont-ils tué la mégafaune?

Les gens ou le climat ont-ils tué la mégafaune? Lorsque l'eau douce s'est tarie, de nombreuses espèces de mégafaune ont fait de même. Centre d'excellence pour la biodiversité et le patrimoine australiens, Auteur fourni

La Terre est maintenant fermement aux prises de son sixième «événement d'extinction de masse», et c'est principalement notre faute. Mais l'ère moderne n'est certainement pas la première fois que des humains sont impliqués dans l'extinction d'un large éventail d'espèces.

En fait, depuis environ 60,000 XNUMX ans, bon nombre des plus gros animaux du monde ont disparu à jamais. Celles-ci "Megafauna"Ont d'abord été perdus dans Sahul, le supercontinent formé par l'Australie et la Nouvelle-Guinée pendant les périodes de bas niveau de la mer.

Les causes de ces extinctions sont débattues depuis des décennies. Les coupables possibles comprennent le changement climatique, chasse ou modification de l'habitat par les ancêtres des peuples autochtonesOu un combinaison des deux.

La principale façon d'étudier cette question est d'établir des chronologies des événements majeurs: quand les espèces ont disparu, quand les gens sont arrivés et quand le climat a changé. Cette approche repose sur l'utilisation fossiles datés d'espèces éteintes pour estimer quand ils ont disparu, et des preuves archéologiques pour déterminer quand les gens sont arrivés.

La comparaison de ces délais nous permet de déduire les fenêtres probables de coexistence entre la mégafaune et les gens.

Nous pouvons également comparer cette fenêtre de coexistence à des modèles à long terme de variation climatique, pour voir si les extinctions ont coïncidé avec ou peu de temps après des changements climatiques brusques.

Sécheresse de données

L'un des problèmes de cette approche est la rareté des données fiables en raison de l'extrême rareté d'un animal mort fossilisé et de la faible probabilité que des preuves archéologiques soient préservées dans les conditions difficiles de l'Australie.

Cela signifie que de nombreuses études se limitent à tirer des conclusions sur les facteurs d'extinction à l'échelle de sites paléontologiques uniques ou de sites archéologiques spécifiques.

Alternativement, les échéanciers peuvent être construits en incluant des preuves à de grandes échelles spatiales, par exemple tout le continent australien.

Malheureusement, ce «regroupement» des preuves disponibles sur de nombreux sites différents ne tient pas compte de la variation de la contribution relative des différents facteurs d'extinction à travers le paysage.

Cartographie de l'extinction

Pendant nos recherche publiée dans Nature Communications, nous avons développé des outils mathématiques avancés pour cartographier les modèles régionaux du moment des disparitions de mégafaune et de l'arrivée des ancêtres aborigènes dans le sud-est de l'Australie.

Sur la base de ces nouvelles cartes, nous pouvons maintenant déterminer où les humains et la mégafaune ont coexisté, et où ils ne l'ont pas fait.

Les gens ou le climat ont-ils tué la mégafaune? Zones de coexistence et de non-coexistence entre les humains et la mégafaune. F. Saltré

Il s'avère que les humains ont coexisté avec la mégafaune sur environ 80% du sud-est du Sahul pendant jusqu'à 15,000 XNUMX ans, selon la région en question.

Dans d'autres régions comme la Tasmanie, une telle coexistence n'existait pas. Cela exclut les humains en tant que facteur probable de l'extinction de la mégafaune dans ces zones.

Nous avons ensuite aligné ces fenêtres de coexistence et de non-coexistence dans chaque partie du paysage avec plusieurs mesures environnementales dérivées de simulations climatiques au cours des 120,000 XNUMX dernières années. Cela nous a donné une idée des facteurs expliquant le mieux le moment de l'extinction de la mégafaune dans chaque partie du paysage.

Malgré un effet majeur sur les extinctions dans les zones où la mégafaune et les gens ne coexistaient pas, rien du tout n'expliquait le moment des extinctions de mégafaune dans les endroits où la mégafaune et les gens coexistaient.

Ce résultat surprenant suggère que nous avons manqué quelque chose d'important dans nos analyses.

Joindre les points

Le défaut majeur de notre approche était d'analyser chaque lieu indépendamment de son environnement. Notre modèle initial n'avait pas tenu compte du fait qu'une extinction à un endroit peut affecter une extinction à un autre endroit à proximité.

Une fois que nous avons changé notre modèle pour incorporer ces effets, la vraie image a finalement émergé. Nous avons constaté que les extinctions de mégafaune dans les zones où elles coexistaient avec les humains étaient très probablement causées par une combinaison de pression humaine et d'accès à l'eau.

Dans les 20% restants du paysage, où les humains et la mégafaune ne coexistaient pas, nous avons constaté que les extinctions se produisaient probablement en raison d'un manque de plantes, entraîné par des conditions de plus en plus sèches. Cela a condamné à l'extinction de nombreuses espèces de mégafaune herbivores.

Les gens ou le climat ont-ils tué la mégafaune? Importance relative (en%) des variables décrivant le mieux le moment (première ligne) et le gradient directionnel (deuxième ligne) de l'extinction de la mégafaune dans les zones de non-coexistence (première colonne) et de coexistence (deuxième colonne) des personnes et de la mégafaune. F. Saltré

L'espace est la clé

C'est la première preuve qu'il y a des dizaines de milliers d'années, la combinaison des humains et du changement climatique rendait déjà les espèces plus susceptibles de disparaître. Pourtant, ce schéma était invisible si nous ignorions l'interdépendance des différentes régions concernées.

Ce n'est peut-être que le début dont nous avons besoin pour un nouveau traitement plus nuancé des changements environnementaux du passé profond dans d'autres régions du monde.

Plus important encore, nos résultats renforcent avertissement brutal des scientifiques sur l'avenir immédiat des plantes et de la faune de notre planète. Compte tenu des pressions humaines croissantes sur le monde naturel, associées à un rythme sans précédent de réchauffement climatique, les espèces modernes font face à des ravages similaires.La Conversation

A propos de l'auteur

Frédérik Saltré, chargé de recherche en écologie et chercheur associé au centre d'excellence ARC sur la biodiversité et le patrimoine australiens, Flinders University; Corey JA Bradshaw, Matthew Flinders Fellow en écologie mondiale et responsable du thème des modèles pour le centre d'excellence de l'ARC pour la biodiversité et le patrimoine australiens, Flinders University, et Katharina J. Peters, stagiaire postdoctorale, Flinders University

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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