Comment le changement climatique et la gestion des forêts ont alimenté les incendies de forêt épiques de l'Ouest d'aujourd'hui

Comment le changement climatique et la gestion des forêts ont alimenté les incendies de forêt épiques de l'Ouest d'aujourd'hui
Le feu de la rivière, vu de La Dee Flats dans la forêt nationale de Mount Hood dans l'Oregon le 9 septembre 2020.
USFS

Qu'est-ce qui motive les incendies de forêt qui ravagent la Californie, l'Oregon et Washington? Le président Trump et les responsables de l'État ont offert des points de vue très différents.

Trump affirme que les États occidentaux n'ont pas fait suffisamment d'exploitation forestière et de débroussaillage, permettant aux carburants de s'accumuler dans les forêts. «Lorsque les arbres tombent après une courte période, environ 18 mois, ils deviennent très secs. Ils deviennent vraiment comme une allumette ... vous savez, il n'y a plus d'eau qui coule à travers et ils deviennent très, très - ils explosent juste », a déclaré Trump en Californie le 14 septembre 2020.

Le gouverneur de Californie, Gavin Newsom, et d'autres dirigeants de la côte ouest, dont beaucoup sont démocrates, désignent le changement climatique comme la principale cause de ces conflagrations massives. "C'est une sacrée urgence climatique», A averti Newsom alors qu'il enquêtait le 11 septembre 2020 sur les dommages causés par l'un des plus de 20 incendies de forêt majeurs qui ont brûlé l'État depuis la mi-août.

En tant qu' historien de l'environnement qui étudie les forêts de la côte pacifique, je ne vois pas cela comme un choix. À mon avis, les changements climatiques et les pratiques de gestion des forêts ont tous deux contribué aux conditions actuelles des incendies, et la réduction des risques d'incendie de forêt nécessite de s'attaquer aux deux problèmes.


À la mi-septembre 2020, des incendies de forêt rapides en Californie, en Oregon et à Washington ont brûlé une zone de la taille du New Jersey.

Une guerre contre le feu

Le feu naturel est un partie importante de l'écologie des forêts occidentales. Beaucoup de conifères, ou arbres à cônes, qui prospérer dans cette région exiger du feu pour libérer leurs graines. D'autres arbres dépendent du feu pour dégager les broussailles et les auvents denses pour faire place à une nouvelle croissance.

Le feu était également un outil utilisé par les peuples autochtones de l'Ouest gérer leurs terres avant la colonisation européenne. Les Amérindiens mettent régulièrement le feu pour façonner les migrations de gibier, faciliter la chasse ou favoriser la croissance de plantes comestibles. Aujourd'hui, de nombreuses communautés autochtones et autochtones gèrent toujours leurs terres avec le feu.

Le feu naturel et le brûlage indigène ont aidé à maintenir les forêts occidentales en bonne santé, en veillant à ce que les forêts ne soient pas obstruées par des sous-bois ou envahies d'arbres morts. Mais lorsque les colons blancs sont arrivés au 19e siècle, ils ont vu le feu comme une menace pour leurs fermes, leurs ranchs et leurs opérations forestières. Ils ont combattu agressivement les incendies et le brûlage indigène criminalisé.

Jusqu'au début des années 1900, la lutte contre les incendies de forêt était relativement peu organisée. Lorsqu'un incendie se déclarait, les habitants des communautés locales partaient avec tous les outils dont ils pourraient disposer et faisaient de leur mieux pour le contrôler. Si le feu avait été allumé par un humain, ils justice justicière au délinquant.

La lutte contre les incendies de forêt a changé en 1910 après la Grosse brûlure, une série d'incendies massifs qui ont brûlé plus de 3 millions d'acres dans l'Idaho, le Montana et Washington, ont détruit plusieurs villes et tué 87 personnes. En réponse, le US Forest Service, fondé à peine cinq ans plus tôt, a commencé à former et à maintenir les équipes de pompiers. Pendant une grande partie du 20e siècle, supprimer les incendies est devenu son objectif.

Un smokejumper rassemble son parachute après avoir atterri à Seeley Lake, Montana, vers 1940.Un smokejumper rassemble son parachute après avoir atterri à Seeley Lake, Montana, vers 1940. Le programme de smokejumper du US Forest Service a débuté en 1939 afin de réduire le temps nécessaire aux équipages pour atteindre les feux de forêt. Musée national d'histoire des services forestiers, CC BY

Prêt à brûler

Les experts conviennent globalement maintenant que des décennies d'extinction des incendies aggravé le risque d'incendies de forêt. Cette politique a augmenté les charges de carburant dans les forêts du pays qui, dans différentes circonstances, auraient été éclaircies par les flammes.

Il a fallu du temps pour que les charges de combustible dans les forêts occidentales atteignent des niveaux dangereux, en grande partie parce que la politique de suppression a coïncidé avec l'expansion rapide de l'industrie forestière. Tout au long du XXe siècle, les entreprises forestières récolté des milliards d'arbres dans les forêts du pays, tirée par la demande militaire pendant les guerres mondiales, puis par le boom du logement après la Seconde Guerre mondiale.

À la fin des années 1970, l'exploitation forestière a commencé à décliner dans l'Ouest. L'une des causes était la concurrence des entreprises de bois d'œuvre du Sud. Un autre était un mouvement environnemental de plus en plus litigieux qui est devenu habile à utiliser les lois environnementales fédérales pour restreindre l'exploitation forestière. Par exemple, des groupes de conservation ont travaillé pour obtenir Chouette tachetée du Nord inscrite dans la Loi sur les espèces en voie de disparition en 1990, une stratégie qui a finalement conduit à interdictions de récolte de bois sur plusieurs millions d'acres de forêt sur la côte Pacifique.

La chouette tachetée du Nord vit dans de grandes forêts matures du nord-ouest du Pacifique. Ils sont classés comme menacés en raison de la perte d'habitat, causée en partie par l'exploitation forestière. (comment le changement climatique et la gestion des forêts ont tous deux alimenté les incendies de forêt épiques de l'ouest d'aujourd'hui)La chouette tachetée du Nord vit dans de grandes forêts matures du nord-ouest du Pacifique. Ils sont classés comme menacés en raison de la perte d'habitat, causée en partie par l'exploitation forestière. USFWS

De nombreux défenseurs de l'environnement craignaient que même les actions de gestion forestière non commerciales, telles que le défrichage des broussailles, l'éclaircissage des sous-bois et l'élimination des arbres morts, puissent rouvrir la porte à l'exploitation forestière commerciale. Ainsi, au milieu des années 1990, les organisations de conservation ont commencé difficile activités courantes de gestion forestière.

Et ils gagnaient souvent. Entre 1989 et 2008, des groupes environnementaux ont déposé 1,125 520 plaintes contre le US Forest Service afin de limiter les activités d'exploitation forestière ou de gestion, et ont remporté ou réglé XNUMX de ces affaires. En conséquence, l'agence était incapable de mener des activités de gestion cela aurait pu réduire le danger d'incendie.

Plus chaud et plus sec

Alors que les forêts américaines devenaient de plus en plus susceptibles de brûler, le climat mondial changeait de manière à augmenter la probabilité d'incendies.

Tandis que la le monde entier s'est réchauffé en raison de l'augmentation des émissions de carbone, la côte du Pacifique a connu certaines des hausses de température les plus spectaculaires. La région s'est réchauffée 2 degrés F depuis 1900, et les derniers étés de la région ont été parmi les plus chaude jamais enregistrée.

Ces températures chaudes se sont accompagnées de graves sécheresses, que les scientifiques attribut en grande partie au changement climatique. ** Alors que les précipitations ont augmenté dans de nombreuses régions des États-Unis au cours des dernières décennies, les précipitations annuelles moyennes dans les États occidentaux sont en baisse constante depuis 1950, en particulier en Californie.

Combinés à l'augmentation des charges de carburant dans les forêts du pays, ces étés chauds et secs ont créé des conditions parfaites pour les incendies de forêt. Les forêts obstruées par des sous-bois denses et des arbres morts sont prêtes à s'enflammer à la moindre étincelle.

Les vents transportent la fumée des incendies de forêt en Californie, en Oregon et à Washington à l'ouest du Pacifique le 10 septembre, couvrant près d'un million de kilomètres carrés.Les vents transportent la fumée des incendies de forêt en Californie, en Oregon et à Washington à l'ouest du Pacifique le 10 septembre, couvrant près d'un million de kilomètres carrés. NASA

De nombreux groupes environnementaux qui s'opposaient autrefois à la gestion des forêts réclament ouvertement une gestion plus active dans les bois de la nation. Mais l'augmentation des incendies de forêt a épuisé les budgets des agences et a rendu difficile pour les gestionnaires des terres fédérales de prendre des mesures préventives.

Par exemple, alors que le budget global du Service forestier est resté relativement statique au cours des deux dernières décennies, une part croissante de son financement doit maintenant être consacrée à combattre les incendies, laissant moins d'argent pour l'éclaircissage des arbres et le défrichage des broussailles. La lutte contre les incendies de forêt est passée de 16% du budget alloué de l'agence en 1995 à plus de 50% en 2015.

En résumé, les politiques de gestion ont créé des poudres dans les forêts occidentales, et le changement climatique a rendu beaucoup plus probable que ces poudres éclatent en feux destructeurs. Un troisième facteur est que le développement s'est étendu à des zones autrefois sauvages, mettant plus de personnes et de biens en danger.

Aborder une partie seulement de ce problème produira des solutions incomplètes. Je pense plutôt qu'une stratégie à plusieurs volets est nécessaire. L’un des éléments est l’amélioration de la gestion des forêts pour rendre ces terres moins prêtes à brûler. L'autre est la réduction des émissions de carbone et la maîtrise des températures mondiales - la seule façon de modérer les conditions climatiques qui rendent les incendies plus importants et plus probables.

A propos de l'auteur

Steven C. Beda, professeur adjoint d'histoire, Université de l'Oregon

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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