Comment la faune britannique a accueilli l'hiver le plus chaud jamais enregistré

Comment la faune britannique a accueilli l'hiver le plus chaud jamais enregistré Les espèces adaptées au froid comme le saxifrage violet dépendent des basses températures pour prospérer au milieu de concurrents à croissance plus rapide. Ingrid Maasik / Shutterstock

Écrit le dernier jour gelé de 1900, le poème de Thomas Hardy Le muguet noir décrit un paysage dur et sablé par la glace dépourvu de vie. La représentation de Hardy d'un temps «où le gel était gris spectre» évoque un hiver qui commence à n'exister que dans la mémoire.

L'hiver 2019-2020 a été fondamentalement différent de tout ce qui s'est produit dans l'hémisphère nord il y a plus d'un siècle. Avec sa chaleur record et ses fortes pluies, cet hiver était fondamentalement différent de ceux d'il y a seulement dix ans.

Les extrêmes de cet hiver, s'il s'agissait d'un événement ponctuel, auraient un faible effet sur la faune à long terme. Mais ce temps n'est pas un événement unique. Il caractérise ce qui est susceptible d'être la norme pour les futurs hivers britanniques. C'est l'hiver que la science du changement climatique prédit depuis longtemps, où le gel est une rareté et les tempêtes régulières apportent des pluies abondantes. Ce sont des hivers avec lesquels nous devons nous familiariser et qui changent déjà la faune britannique.

Confusion pour les plantes

Les plantes ont développé une variété d'approches pour faire face aux rigueurs d'un hiver britannique froid. Les graminées le montent généralement au-dessus du sol et se découvrent simplement. C'est pourquoi les pelouses restent vertes en hiver mais n'ont pas besoin d'être coupées. Ces plantes bénéficieront du changement climatique. Vous pourriez même constater que votre pelouse commence à avoir besoin d'une coupe d'hiver.

Comment la faune britannique a accueilli l'hiver le plus chaud jamais enregistré Les fleurs jaune pâle de l'herbe à poux apparaissent à l'automne, mais sont susceptibles de survivre au nouvel an pendant les hivers doux. Natalka De / Shutterstock

Pour certaines plantes, l'hiver récent n'a jamais été suffisamment froid pour arrêter la floraison. La chasse aux plantes du Nouvel An 2020 organisée par la Botanical Society of Britain and Ireland a trouvé un grand nombre d'espèces à floraison automnale simplement continué à fleurir dans la nouvelle année. Les autres gagnants sont les joncs. Comme les graminées, elles conservent leur forme aérienne et peuvent prospérer dans les sols gorgés d'eau. Les déluges bibliques de février 2020 n'aura pas été un problème pour eux.

Une autre stratégie adoptée par de nombreuses plantes consiste à laisser les feuilles mourir et à passer l'hiver sous terre sous forme de graines ou de bulbes. Les bulbes réagissent à l'apparition de la chaleur avec une croissance rapide - les vastes tapis précoces de feuilles d'ail sauvage en témoignent.

Comment la faune britannique a accueilli l'hiver le plus chaud jamais enregistré Les feuilles d'ail sauvage recouvrent les sols forestiers au premier signe du printemps. Sven Hofmann / Shutterstock

Mais ce n'est pas une bonne nouvelle pour toutes les plantes. Ceux qui passent l'hiver sous forme de graines ont généralement besoin d'un traitement au froid pour déclencher la germination. La chaleur relative peut signifier que ce signal était absent, ce qui empêche certaines plantes de germer au printemps. Ceux qui germent peuvent voir leurs semis évincés par des plantes qui ont survécu à l'hiver au-dessus du sol et qui sont déjà florissantes.

Les plantes en hauteur dépendent également du froid. Ce sont quelques-unes des espèces les plus rares de Grande-Bretagne, y compris le lis Snowdon et le saxifrage pourpre. Ils ont évolué pour tolérer le froid, généralement en libérant un type d'antigel dans leurs feuilles. Cela a un coût pour leur métabolisme, ralentissant leur développement. En période de froid extrême, ce coût est justifié car ils survivent alors que les concurrents ne le font pas. Pendant les hivers plus chauds, les concurrents à croissance plus rapide sont avantagés. Mes propres recherches sur les prairies des hautes terres, l'un des habitats les plus rares et les plus riches en biodiversité de Grande-Bretagne, a montré des pertes importantes d'espèces adaptées au froid comme le manteau de dame.

Comment la faune britannique a accueilli l'hiver le plus chaud jamais enregistré Comme son nom l'indique, les feuilles ébouriffées du manteau de dame renforcent la plante contre le froid. Jina Lee / Wikipedia, CC BY-SA

La météo hivernale récente a réalisé une autre prédiction scientifique - des tempêtes de plus en plus violentes et fréquentes ouvriront des opportunités pour de nouvelles espèces à coloniser. Les ondes de tempête et les vents ont frappé les dunes de sable et les marais salants ces dernières années. Certaines des lacunes qu'ils ont créées dans les marais salants ont été comblées par l'une des espèces les plus récentes de Grande-Bretagne, carex des marais salants (Carex salina). Enregistré pour la première fois à partir d'un seul site écossais éloigné en 2004, il est maintenant courant sur une poignée d'autres sites à travers l'Ecosse et il est susceptible de se propager à l'avenir.

Un réveil brutal pour les animaux

La méthode par laquelle les plantes se sont adaptées pour supporter l'hiver est susceptible de déterminer leur succès à l'avenir. Il en va de même pour les animaux. De nombreux invertébrés du sol, tels que les vers de terre, bénéficieront d'un temps plus doux et se multiplieront, ne luttant plus à travers le sol gelé. À son tour, cela profitera aux animaux qui sont actifs toute l'année et se nourrissent de ceux-ci, tels que les blaireaux et les oiseaux résidents, comme le merle. Cela permet à la pluie de diminuer suffisamment longtemps pour permettre aux oiseaux de se nourrir.

Comment la faune britannique a accueilli l'hiver le plus chaud jamais enregistré Les sols non perturbés par le gel signifient des vers de terre abondants - une bonne nouvelle pour les blaireaux affamés. Ondrej Prosicky / Shutterstock

De nombreux animaux réduisent leur activité en hiver car leur métabolisme ralentit. Cela permet d'utiliser lentement les réserves de graisse accumulées en été et en automne. Une augmentation de la température des animaux à sang froid, tels que les insectes, signifie que leur taux métabolique augmente et que leurs réserves de graisse s'épuisent plus rapidement, ce qui signifie que certains ne peuvent pas durer l'hiver. Pour les insectes tels que les papillons, les guêpes et les abeilles, des hivers plus chauds et humides peuvent les rendre plus sujets aux attaques fongiques.

Peu de mammifères britanniques subissent une véritable hibernation comme le font les ours. Observations multiples à travers Russie, Finlande et États-Unis suggèrent que de nombreux ours ont émergé à ce qu'ils pensaient être le printemps en février - un mois plus tôt que d'habitude.

Certains mammifères britanniques, comme les chauves-souris et les hérissons, ralentissent leur métabolisme et ne redeviennent actifs que si les températures dépassent un point critique. Cette augmentation de température se produit généralement au printemps et indique que l'hiver se termine. Mais lorsque ces mammifères carnivores émergent en hiver, c'est probablement lorsque leurs proies d'insectes sont absentes, risquant leurs précieuses réserves de graisses et provoquant potentiellement la famine.

Comment la faune britannique a accueilli l'hiver le plus chaud jamais enregistré Le dortoir sortira probablement de l'hibernation plus tôt que d'habitude. COULANGES / Shutterstock

Même pour les espèces qui subissent une véritable hibernation, comme le loir, la chaleur inhabituelle voit cette fin prématurée.

Alors que le poème de Hardy conserve son pouvoir dans la «joie illimitée» de la chanson de la grive, s'il l'écrivait aujourd'hui, il décrirait une terre décidément plus chaude, plus humide et plus verte que toutes celles qu'il reconnaîtrait.La Conversation

A propos de l'auteur

Paul Ashton, chef de la biologie, Edge Hill University

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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