Des collines entières d'arbres sont devenues brunes cet été. Est-ce le début de l'effondrement de l'écosystème?

Des collines entières d'arbres sont devenues brunes cet été. Est-ce le début de l'effondrement de l'écosystème? Rachael Nolan, CC BY-NC

La sécheresse dans l'est de l'Australie a été conducteur important de cette saison feux de brousse sans précédent. Mais cela a également provoqué une autre calamité environnementale moins connue cet été: des collines entières d'arbres sont passées du vert au brun.

Nous avons observé un dépérissement important de la canopée du sud-est du Queensland jusqu'à Canberra. Des rapports faisant état de plus d'arbres morts et mourants d'autres régions d'Australie affluent dans le cadre du projet de science citoyenne, le Détective d'arbre mort.

Quelques arbres morts ne sont pas inhabituels lors d'une sécheresse. Mais dans certains endroits, c'est la première fois dans la mémoire vivante que tant de canopée s'est éteinte.

Les écologistes réfléchissent maintenant aux implications. Il y a des avertissements certaines espèces d'arbres australiennes pourraient disparaître d'une grande partie de leur aire de répartition à mesure que le climat change. Pourrait-on assister au début de l'effondrement de l'écosystème?

Des collines entières d'arbres sont devenues brunes cet été. Est-ce le début de l'effondrement de l'écosystème? Dépérissement extensif de la canopée à Kains Flat, NSW, janvier 2020. Matt Herbert

Pourquoi les auvents meurent-ils maintenant?

Une grande partie de l’Australie orientale est en sécheresse depuis le début de 2017. Bien que cette sécheresse ne soit pas aussi longue que la sécheresse du millénaire, elle semble être plus intense. De nombreuses régions ont reçu les précipitations les plus faibles jamais enregistrées, y compris de longues périodes de temps avec pas de pluie. Cela a été couplé avec températures supérieures à la moyenne et vagues de chaleur extrêmes.

Plus la température est élevée, plus la perte d'humidité des feuilles est importante. C'est généralement bon pour un arbre car il refroidit le dais. Mais s'il n'y a pas assez d'eau dans le sol, la perte d'eau accrue peut pousser les arbres порог, provoquant une «brûlure» ou un brunissement important des feuilles. Le dépérissement extensif de la canopée que nous avons observé cet été suggère que le sol était finalement devenu trop sec pour de nombreux arbres.

Des collines entières d'arbres sont devenues brunes cet été. Est-ce le début de l'effondrement de l'écosystème? Répétitions pluviométriques généralisées et températures plus élevées dans de nombreuses régions de l'Australie. Bureau de météorologie

Les arbres sont-ils morts?

Les arbres bruns ou nus ne sont pas nécessairement morts. De nombreux eucalyptus peuvent perdre toutes leurs feuilles mais repousser après la pluie.

De nombreuses régions de l'est de l'Australie sont maintenant remplies de vert après la pluie. Dans ces zones, il sera important d'évaluer l'étendue du rétablissement des arbres. Si les arbres ne montrent pas de signes de récupération après d'importantes précipitations, il est peu probable qu'ils survivent. Dans certains cas, les réserves de glucides - dont les arbres ont besoin repousser de nouvelles feuilles - peut être trop épuisé pour que les arbres récupèrent.

Des collines entières d'arbres sont devenues brunes cet été. Est-ce le début de l'effondrement de l'écosystème? Des gommes à neige dans la région de la Nouvelle-Angleterre repoussent en mars 2020, à la suite de fortes pluies. Les arbres ont perdu la majeure partie de leur canopée pendant la sécheresse de 2019. Trevor Stace, Université de la Nouvelle-Angleterre

La sécheresse peut également entraver la récupération après un incendie. La plupart des forêts d'eucalyptus finissent par se remettre des feux de brousse en repoussant de nouvelles feuilles. Certaines forêts récupèrent également lorsque le feu déclenche la germination des semis.

Mais il est probable que certaines forêts qui se remettent maintenant d'un incendie étaient déjà aux prises avec le dépérissement de la canopée. Ces deux perturbations mettront donc à l'épreuve la résistance de nos forêts à la sécheresse consécutive et aux feux de brousse.

Les arbres se remettant de la sécheresse et / ou du feu peuvent également entrer dans la «spirale du dépérissement». La nouvelle poussée de feuilles après la pluie peut faire un repas particulièrement savoureux pour les insectes. Les arbres tenteront alors de faire pousser plus de feuillage en réponse, mais leur capacité à continuer à produire de nouvelles feuilles diminue progressivement à mesure qu'ils épuisent leurs réserves de glucides, et ils peuvent mourir.

La spirale de dépérissement a conduit à une perte importante d'arbres dans le passé, y compris Région de la Nouvelle-Angleterre de NSW.

Devrions-nous être inquiets?

La capacité des eucalyptus à repousser les rend naturellement résistants à une sécheresse prolongée. Il existe certains cas de dépérissement de la canopée suite à de graves sécheresses dans le passé, Sécheresse de la Fédération. Nous supposons (bien que nous ne sachions pas avec certitude) que les forêts se soient rétablies après ces événements. Ils pourraient donc rebondir après la sécheresse actuelle.

Cependant, il est difficile de ne pas s'inquiéter. Le changement climatique entraînera une augmentation de la sécheresse, des vagues de chaleur et des incendies qui pourraient, avec le temps, entraîner des pertes considérables d'arbres à travers le paysage - comme cela s'est produit sur le Monaro High Plain après la sécheresse du millénaire.

Recherche australienne en 2016 a averti qu'en raison du changement climatique, l'habitat de 90% des espèces d'eucalyptus pourrait décliner et que 16 espèces devraient perdre leur environnement d'origine d'ici 60 ans.

Un tel changement aurait d'énormes conséquences sur le fonctionnement des écosystèmes - réduisant la capacité des services écosystémiques tels que le stockage du carbone, modifiant les ressources en eau du bassin versant et réduisant l'habitat des animaux indigènes.

Des collines entières d'arbres sont devenues brunes cet été. Est-ce le début de l'effondrement de l'écosystème? Certains arbres ont repoussé de nouvelles feuilles après avoir perdu leur canopée. Mais dans certains cas, ces feuilles sont en train de mourir, comme sur ces gencives gribouillées dans le NSW Pilliga en août 2019. Rachael Nolan

Où allons-nous?

Des collines entières d'arbres sont devenues brunes cet été. Est-ce le début de l'effondrement de l'écosystème? Enregistrements des arbres morts et mourants sur la carte du détective des arbres morts. Détective d'arbre mort

Les propriétaires fonciers peuvent aider les buissons de leur propriété à se remettre après la sécheresse, en protégeant les semis en germination du bétail et en collectant les semences locales pour une revégétalisation ultérieure. Les arbres qui semblent morts ne doivent pas être abattus car ils peuvent récupérer, et même s'ils sont morts, ils peuvent constituer un précieux habitat pour les animaux.

Mais surtout, nous devons surveiller attentivement les arbres pour voir où ils sont morts et où ils se rétablissent. Un projet de science citoyenne, le Détective d'arbre mort, aide à cartographier l'étendue de la disparition des arbres en Australie.

Les gens envoient des photos d'arbres morts et mourants - à ce jour, plus de 267 enregistrements ont été téléchargés. Ces enregistrements peuvent être utilisés pour cibler où surveiller les forêts pendant la sécheresse, y compris des évaluations sur le terrain de la santé des arbres et quantifier les réponses physiologiques des arbres au stress de la sécheresse.

Il n'y a pas de programme de surveillance de la santé des forêts en Australie, donc cet ensemble de données est inestimable pour nous aider à déterminer exactement à quel point les forêts australiennes sont vulnérables au double coup dur des sécheresses graves et des feux de brousse.La Conversation

A propos de l'auteur

Rachael Helene Nolan, chercheuse postdoctorale, Université Western Sydney; Belinda Medlyn, professeur, Université Western Sydney; Brendan Choat, professeur agrégé, Université Western Sydneyet Rhiannon Smith, chercheur, Université de Nouvelle-Angleterre

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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