Les eaux usées emportent une rivière de richesse

Les eaux usées emportent une rivière de richesse

Les eaux usées annuelles du monde représentent cinq fois plus que ce qui se passe au-dessus des chutes du Niagara. Image: Par Alex Conrath sur Unsplash

Ne gaspillez pas, ne voulez pas. Surtout de l'eau. Les eaux usées qui transitent par les égouts du monde ont une valeur qui pourrait être récupérée.

Les scientifiques canadiens ont identifié une nouvelle source d'énergie, de richesse et de nourriture qui se perd chaque jour dans chaque ville, municipalité et municipalité de la planète: un grand fleuve d'eaux usées.

Quelle tourbillonne dans les trous de cuisine et de salle de bain dans chaque maison, des cascades dans la ville draine et rince les égouts de la ville contient suffisamment d'énergie latente pour alimenter près de 160 millions de foyers.

Le débit d'eau gaspillée est suffisamment important pour irriguer jusqu'à une superficie égale à un cinquième de toutes les terres agricoles de l'Union européenne. Et l'azote, le phosphore et le potassium qui s'écoulent dans les égouts de la planète seraient suffisants pour répondre à près d'un huitième de la demande mondiale d'engrais et générer théoriquement une source de revenus de plus de 13 milliards de dollars par an.

En effet, les chercheurs soutiennent que les humains jettent tous les jours beaucoup d'argent dans les toilettes. Et ce flux de revenus perdus ne pouvait que croître. En ce moment, selon une nouvelle étude dans le journal de l'ONU Forum des ressources naturelles, les rejets d'eaux usées dans le monde totalisent 380 milliards de mètres cubes par an.

Cela représente cinq fois le volume de l'eau tombant au-dessus des chutes Niagara à la frontière canado-américaine. Il équivaut à l'ensemble du débit du Gange à travers le sous-continent indien: il pourrait remplir le lac Victoria en Afrique en sept ans et le lac Léman en Suisse en trois mois.

«Les eaux usées municipales étaient et sont encore souvent considérées comme de la saleté»

La recherche de ce type a deux fonctions. L'un d'eux est de souligner l'ampleur du défi destructeur de l'Anthropocène, le nouveau nom informel de l'époque géologique inauguré au siècle dernier par une espèce, Homo sapiens, au détriment des 10 millions d'autres espèces de la planète. Et l'autre est de mettre en évidence le potentiel gaspillé par les gens, l'industrie et le gouvernement chaque jour, partout.

La quantité de toute cette richesse et de ce pouvoir dilués pourrait être récupérée et réutilisée n'est pas certaine. Ce que des chercheurs basés à l'Institut universitaire de l'ONU pour l'eau, l'environnement et la santé en Ontario ont établi, c'est que ces problèmes pourraient rembourser l'investissement, d'autant plus que le volume des eaux usées devrait augmenter: de près d'un quart au cours de la prochaine décennie et de plus de 50% d'ici 2050.

"Les eaux usées municipales étaient et sont encore souvent considérées comme des ordures", a déclaré Vladimir Smakhtin, qui dirige l'Institut universitaire des Nations Unies.

"Cependant, les attitudes changent avec la reconnaissance croissante que d'énormes retombées économiques potentielles et d'autres avantages environnementaux sont disponibles à mesure que nous améliorons la récupération de l'eau, des nutriments et de l'énergie des flux d'eaux usées."

Les scientifiques ont travaillé à partir de données produites par l'ONU, l'Union européenne et d'autres sources partout où ils pouvaient les trouver pour constituer une sorte d'inventaire des eaux usées du monde et de ce qui en était gaspillé.

Étrangler les océans

Chaque année, les drains et les égouts transportent plus de 16 millions de tonnes d'azote dissous et 3 millions de tonnes de phosphore.

Les quatre cinquièmes du premier élément et la moitié du second sont fournis par l'urine humaine, et la ressource n'est pas simplement gaspillée: cet excès mondial de nutriments continue de nourrir des niveaux dangereux de croissance des plantes et de nourrir la demande en oxygène dans les eaux du monde, aider à étouffer la vie aquatique.

L'énergie rugissant dans les égouts sous la forme des constituants du méthane de gaz naturel pourrait en théorie générer suffisamment d'électricité pour alimenter toutes les maisons aux États-Unis et au Mexique, et le volume d'eaux usées est suffisant pour irriguer deux récoltes par an à partir d'une terre agricole superficie de plus de 30 millions d'hectares.

Le continent asiatique chasse déjà près de 160 milliards de mètres cubes par an. L'Amérique du Nord et l'Europe gaspillent environ 67 milliards de mètres cubes chacune, à raison de - aux États-Unis - 231 mètres cubes par personne et par an. L'Afrique, en revanche, ne rejette que 95 mètres cubes par habitant, car les approvisionnements en eau sont trop souvent limités et les eaux usées sont mal gérées dans de nombreuses villes africaines.

«La récupération des ressources en eaux usées devra surmonter une série de contraintes pour atteindre un taux de rendement élevé», a déclaré Manzoor Qadir de l'institut UNU, qui a dirigé l'étude «mais le succès ferait progresser considérablement les objectifs de développement durable et d'autres, notamment l'adaptation au changement climatique, les processus énergétiques« net zéro »et une économie verte et circulaire.» - Climate News Network

A propos de l'auteur

Tim Radford, journaliste indépendantTim Radford est un journaliste indépendant. Il a travaillé pour The Guardian pour 32 ans, devenant (entre autres choses) lettres éditeur, rédacteur en chef des arts, éditeur littéraire et rédacteur scientifique. Il a remporté le Association of Science Writers britanniques prix pour écrivain scientifique de l'année quatre fois. Il a siégé au comité britannique pour le Décennie internationale de la prévention des catastrophes naturelles. Il a donné des conférences sur la science et les médias dans des dizaines de villes britanniques et étrangères.

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Cet article a paru à l'origine sur Climate News Network

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