Les écosystèmes peuvent-ils se remettre des incendies de forêt après de telles pertes dramatiques de biodiversité?

Les écosystèmes peuvent-ils se remettre des incendies de forêt après de telles pertes dramatiques de biodiversité?

Le colibri faucon papillon. Des recherches au Portugal révèlent l'importance des papillons comme pollinisateurs. Claudio306 / Shutterstock.com

L'ampleur et l'intensité de la crise des feux de brousse en Australie ont conduit à des scènes apocalyptiques faisant la une des journaux du monde entier. Environ 10 millions d'hectares (100,000 1 km2019) de terres ont brûlé depuis le XNUMXer juillet XNUMX. Au moins 28 personnes est mort. Et plus Un milliard on estime que les animaux ont été tués à ce jour. Bien sûr, le bilan réel sera beaucoup plus élevé si les principaux groupes d'animaux, tels que les insectes, sont inclus dans ces estimations.

Les impacts du changement climatique - en particulier, les conséquences de l'augmentation de la fréquence des événements météorologiques extrêmes sur toute la vie devraient être parfaitement clairs. Les gens semblent enfin prendre cela au sérieux, mais il y a un courant sous-jacent d'opinion sur le «naturel» des incendies de forêt. Certains remettent toujours en question la rôle du changement climatique dans la conduite des feux de brousse australiens.

Il est vrai que les incendies de forêt se produisent naturellement dans de nombreuses régions du monde et profitent aux plantes et aux animaux dans des écosystèmes qui ont été uniquement façonnés par le feu au cours de l'évolution. Et les gens utilisent le feu pour gérer les écosystèmes depuis des milliers d'années. Nous pourrions apprendre une chose ou deux de peuple aborigène et les techniques qu'ils ont traditionnellement utilisées pour prévenir les feux de brousse.

Mais ne vous y trompez pas, le des preuves scientifiques montre que le changement climatique d'origine humaine est un facteur clé de l'augmentation rapide et sans précédent de l'activité des feux de forêt. Ce qui est particulièrement préoccupant, c'est la mesure dans laquelle cela érode la résilience des écosystèmes dans de vastes régions. Oui, il est plausible de s'attendre à ce que la plupart des plantes et des animaux qui se sont adaptés au feu se rétablissent. Mais les coûts écologiques d'énormes incendies de forêt répétitifs et de grande gravité sur les écosystèmes pourraient être colossaux.

Incontrôlable

Et on ne sait pas dans quelle mesure le monde naturel peut tolérer de telles perturbations dramatiques. La gravité des incendies de forêt augmente dans le monde. Les feux de brousse australiens sont plus grands que certains des le plus meurtrier enregistré. Les incidences augmentent également dans les écosystèmes où les incendies de forêt sont rares, comme les hautes terres du Royaume-Uni. Sans parler de la généralisation brûlure délibérée de zones à haute valeur de conservation pour l'agriculture, comme cela a été récemment signalé dans de grandes parties de l'Amazonie brésilienne pour la production de viande bovine et en Indonésie pour l'huile de palme.

Sans surprise, étant donné le nombre choquant d'animaux qui ont dû périr à la suite de ces incendies, beaucoup se demandent si les écosystèmes brûlés peuvent se remettre de ces pertes dramatiques de biodiversité. En Australie, par exemple, certains estiment que les incendies pourraient conduire plus 700 espèces d'insectes jusqu'à extinction.

La biodiversité mondiale est déjà en grande difficulté - nous sommes au milieu de ce que les scientifiques décrivent comme la sixième extinction de masse. UNE rapport récent a souligné qu'environ un quart des espèces évaluées sont menacées d'extinction. L'Australie a déjà le taux de perte de mammifères le plus élevé dans toutes les régions du monde, signalant la fragilité des écosystèmes existants qui pourraient avoir du mal à fonctionner dans un réchauffement, monde propice au feu.

Les craintes pour les animaux familiers et charismatiques touchés par les feux de brousse, comme le koala, ont été exprimée par les écologistes. Les perspectives concernant des espèces déjà menacées d'extinction, comme le méliphage régent et le perroquet terrestre occidental, quant à elles, sont incertaines. Mais pour établir les véritables coûts écologiques des incendies de forêt, il est important de considérer la biodiversité en termes de réseaux, pas d'espèces particulières ou de nombre d'animaux.

Toutes les espèces sont intégrées dans des réseaux d'interactions complexes où elles dépendent directement et indirectement les unes des autres. UNE nourriture Internet est un bon exemple de tels réseaux. La perte simultanée d'un si grand nombre de plantes et d'animaux pourrait avoir des effets en cascade sur la façon dont les espèces interagissent - et donc la capacité des écosystèmes à rebondir et à fonctionner correctement après des incendies de forêt de grande gravité.

Un système fragile

Il est donc essentiel que nous considérions la perte de biodiversité due aux incendies de forêt en termes de réseaux entiers d'organismes en interaction, y compris les humains, plutôt que simplement un ou deux animaux charismatiques. J'ai étudié et récemment publié recherche sur la perte de plantes et d'animaux due aux incendies de forêt au Portugal, en utilisant de nouvelles méthodes en écologie qui peuvent examiner la résilience des écosystèmes à l'extinction des espèces. Mon équipe a découvert que les réseaux de plantes et d'animaux en interaction sur les sites brûlés devenaient fragiles et plus sujets à l'extinction d'espèces.

Notre étude a examiné les impacts d'un grand feu de forêt en 2012 sur l'une des nombreuses interactions écologiques qui maintiennent les écosystèmes en bonne santé - la pollinisation par les insectes. Nous avons examiné les réponses des papillons nocturnes, qui sont importantes mais souvent négligées pollinisateurs, aux incendies de forêt en comparant ceux que nous avons capturés dans les zones brûlées et les zones non brûlées voisines.

En collectant, comptant et identifiant les milliers de grains de pollen qu'ils transportaient, nous avons pu déchiffrer le réseau plante-insecte des espèces en interaction. De cette façon, il a été possible d'examiner non seulement les réponses des plantes et des animaux aux incendies de forêt, mais surtout les impacts sur les processus de pollinisation.

Nous avons ensuite utilisé ces réseaux pour modéliser la résilience de l'écosystème de manière plus générale. Nous avons constaté que les zones brûlées avaient des fleurs significativement plus abondantes (en raison d'une floraison de plantes dont les graines et les racines ont survécu dans le sol) mais des papillons nocturnes moins abondants et riches en espèces. La quantité totale de pollen transporté par les papillons nocturnes dans les zones brûlées n'était que de 20% de celle des zones non brûlées.

Notre analyse a révélé d'importantes différences dans la façon dont ces espèces ont interagi à la suite des incendies de forêt. Bien que l'étude n'ait été qu'un instantané dans le temps, nous avons pu montrer que les communautés de plantes-insectes sur les sites brûlés étaient moins en mesure de résister aux effets de nouvelles perturbations sans subir d'extinction des espèces.

Et pour que les gens commencent à reconstruire leurs maisons, leurs moyens de subsistance et leurs communautés en Australie à la suite des feux de brousse dévastateurs, il est essentiel que les gouvernements et les gestionnaires des terres du monde entier prennent des décisions sensées qui renforceront la résilience des écosystèmes. Pour ce faire, les réseaux d'interactions écologiques doivent être pris en compte, plutôt que des espèces spécifiques. En pointe approches réseau qui examinent les manières complexes dont des communautés entières d'espèces interagissent peuvent et devraient y contribuer.

Il y a plus de 45 ans, l'écologiste et écologiste évolutionniste américain Dan Janzen a écrit: «Il y a une sorte d'extinction beaucoup plus insidieuse: l'extinction des interactions écologiques.» Nous devrions tous nous préoccuper non seulement de la perte d'animaux, mais de l'effondrement. des interactions des espèces au sein des écosystèmes dont nous dépendons tous pour notre survie.

A propos de l'auteur

Darren Mark Evans, lecteur en écologie et conservation, Université de Newcastle

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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