La pire vague de chaleur marine enregistrée a tué un million d'oiseaux de mer dans le Pacifique Nord

La pire vague de chaleur marine enregistrée a tué un million d'oiseaux de mer dans le Pacifique Nord Une colonie de guillemots communs sur les îles Farallon, en Californie. Duncan Wright / Wikipedia, CC BY-SA

Le guillemot commun (connu sous le nom de guillemot à collier en Amérique du Nord) se reproduit à la fois dans le Pacifique et dans l'Atlantique et figure parmi les oiseaux de mer les plus abondants de l'hémisphère nord. Mais comme beaucoup d'autres oiseaux marins, sa les chiffres ont diminué au cours des dernières décennies. Une partie de ce déclin est due au milieu marin - la maison et le terrain de chasse d'un oiseau de mer - qui devient de plus en plus imprévisible et difficile à survivre.

Entre l'été 2015 et le printemps 2016, une vague de chaleur marine a balayé le nord de l'océan Pacifique qui était plus chaud et a duré plus longtemps que tout autre depuis le début des enregistrements en 1870. Connu comme «le blob», La canicule a fait monter les températures de la surface de la mer le long de la côte Pacifique de l'Amérique du Nord de 1 à 2 ° C. Cela peut sembler anodin, mais cela a suffi pour provoquer une perturbation massive de l'écosystème marin. Les poissons que les guillemots communs mangent normalement, comme le hareng, la sardine et l'anchois, sont morts ou ont déménagé ailleurs dans des eaux plus fraîches, laissant les guillemots avec peu à manger. En conséquence, de nombreux oiseaux sont morts de faim.

La pire vague de chaleur marine enregistrée a tué un million d'oiseaux de mer dans le Pacifique Nord Les 1er et 2 janvier 2016, 6,540 XNUMX carcasses de guillemots communs ont été retrouvées échouées près de Whitter, en Alaska. David B. Irons, CC BY

Une nouvelle étude a révélé que un million de guillemots communs sont morts en raison de la canicule, et les deux tiers d'entre eux auraient été des reproducteurs adultes. Dans une population en bonne santé, environ 95% des oiseaux nicheurs survivent d'une année à l'autre. Mais une mauvaise année pour la survie des adultes cause de gros problèmes pour la population totale.

En effet, les guillemots vivent jusqu'à 40 ans et mûrissent lentement, produisant un seul œuf par couvée annuelle. Une femelle peut commencer à se reproduire à l'âge de sept ans et continuer à se reproduire chaque année jusqu'à sa mort. La plupart des oiseaux de mer vivent des vies similaires parce que la nourriture sur laquelle ils élèvent leur progéniture est souvent loin de la terre. Le retour des aliments à la colonie de reproduction est ce qui limite le nombre de descendants qu'ils peuvent élever en une année. L'élevage d'un seul poussin à la fois est logique, mais si de nombreux oiseaux adultes en âge de procréer meurent, il n'y a pas de nouveaux poussins pour remplacer les oiseaux qui sont perdus, et donc la population diminue.

Oiseaux de mer détruits par le réchauffement de l'océan

Les chercheurs ont basé l'estimation d'un million de guillemots morts sur le nombre d'oiseaux morts ou mourants qui se sont échoués entre la Californie et le golfe d'Alaska. Au total, 62,000 6,000 oiseaux ont été trouvés sur XNUMX XNUMX km de côtes, mais tous les oiseaux morts en mer ne se retrouvent pas sur les plages. Des études antérieures ont montré que le nombre d'oiseaux effectivement trouvés morts doit être multiplié par au moins sept fois - et peut-être autant que plusieurs centaines de fois - trouver l'estimation minimale du nombre total de morts. Cela signifie que «un million d'oiseaux de mer morts» pourrait en fait être une supposition prudente.

Selon la nouvelle étude, les populations reproductrices du golfe d'Alaska ont subi une diminution de 10 à 20% de leur nombre. Un échec complet de reproduction, où les oiseaux n'ont pas réussi à pondre ou à élever des poussins, a été signalé dans 22 colonies de guillemots régulièrement surveillées en Alaska pendant les saisons de reproduction de 2015, 2016 et 2017. L'échec complet de reproduction est extrêmement inhabituel chez les guillemots et c'est un signe clair que la nourriture est extrêmement rare.

La pire vague de chaleur marine enregistrée a tué un million d'oiseaux de mer dans le Pacifique Nord Les températures dans le nord-est de l'océan Pacifique ont battu des records pendant la canicule 2015-2016. NOAA

L'apparition d'un nombre inhabituellement élevé d'oiseaux morts échoués sur le rivage est appelé «épave». Les épaves de guillemots communs et d'espèces apparentées telles que les macareux sont connues depuis de nombreuses années. Ces accidents de population peuvent être un aspect régulier de la biologie du guillemot, mais celui-ci était beaucoup plus grand et sur une zone géographique beaucoup plus large que toute épave vue auparavant.

Dans la plupart des cas, les épaves sont le résultat de conditions orageuses persistantes, perturbant la disponibilité des poissons dont dépendent les oiseaux de mer comme les guillemots et les macareux. Lorsque la mer est agitée et le temps rigoureux, les besoins énergétiques accrus peuvent tuer de nombreux oiseaux. L'épave la plus récente au Royaume-Uni et en Europe occidentale s'est produite au printemps 2014, et tué au moins 50,000 XNUMX oiseaux, principalement des guillemots communs et des macareux moines.

Les populations de guillemots communs dans le Pacifique et en Europe occidentale se remettront probablement de ces deux épaves récentes, à condition qu'il n'y ait plus d'agitation, mais qu'il n'y ait pas de place pour la complaisance. La seule façon pour les scientifiques de savoir si les populations se sont rétablies est de surveiller les oiseaux. C'est une activité qui est généralement considérée comme la forme la plus basse d'activité scientifique, mais qui est absolument vitale dans un monde de faune en déclin.

La pire vague de chaleur marine enregistrée a tué un million d'oiseaux de mer dans le Pacifique Nord

Tim Birkhead et son assistant de terrain, le Dr Jess Meade sur Skomer en 2012. Tim Birkhead, Auteur fourni

J'étudie et surveille le nombre de guillemots communs sur l'île de Skomer, au Pays de Galles depuis 1972. Pendant ce temps, j'ai réalisé combien ce travail est essentiel comprendre le fonctionnement des populations de guillemots. Les dénombrements d'oiseaux marins morts sur la plage permettent aux scientifiques de détecter des événements inhabituels, mais ces dénombrements sont dénués de sens sans information sur la taille globale de la population. Sans surveillance régulière des colonies d'oiseaux de mer sur la côte ouest de l'Amérique du Nord, les chercheurs n'auraient pas su quelle proportion de la population totale est morte et auraient raté le total des échecs de reproduction dans les colonies de l'Alaska.

L'épave à guillemot du Pacifique Nord était sans précédent en raison du grand nombre d'oiseaux tués et de la vaste région sur laquelle elle s'est produite. Mais la vague de chaleur marine qui l'a provoquée n'est peut-être qu'un avant-goût de ce qui est à venir pour les oiseaux de mer du monde entier à mesure que le changement climatique s'accélère.

A propos de l'auteur

Tim Birkhead, professeur émérite de zoologie, Université de Sheffield

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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