Quand le changement climatique a anéanti la mégafaune australienne

Quand le changement climatique a anéanti la mégafaune australienne Des créatures géantes telles que le marsupial "lion" (Thylacoleo carnifex) ne sont pas mortes de la chasse. Peter Schouten

Tout au long du L'âge de glace qui a caractérisé notre planète pendant une bonne partie des deux derniers millions d'années environ, l'Australie continentale, la Tasmanie et la Nouvelle-Guinée ont formé un seul continent - Sahul.

C’était un lieu étrange et souvent hostile - parfois beaucoup plus sec et jusqu’à neuf degrés plus froid qu'aujourd'hui - avec un noyau aride parfois vaste qui s’étendait pour englober 70% ou plus du continent. Et il était dominé par des géants.

Ce "Megafauna"Inclus le plus grand marsupial qui ait jamais vécu, Diprotodon, la taille d'un gros rhinocéros; kangourous énormes, visage court qui dépassait 200kg en masse corporelle; et oiseaux terrestres massivement construits, à la hauteur d’un émeu - mais deux fois plus lourd. Ils ont été la proie d'un goanna venimeux qui aurait pu être aussi gros qu'un grand crocodile d'eau salée, et un «lion» marsupial bizarre mais mortel avec des mâchoires incroyablement puissantes et des dents à tailler les boulons.

Tous n'étaient pas gigantesques au sens strict du terme - certains étaient simplement des parents beaucoup plus grands d'espèces existantes; par exemple, il y avait un échidna de la taille d'un gros chien. D'autres étaient des «versions» beaucoup plus grandes d'espèces encore vivantes aujourd'hui, telles que le kangourou gris géant. Tout autour, autour de 90, il existait des espèces et des sous-espèces gigantesques à gigantesques.

Maintenant ils sont partis; seuls quelques gros kangourous survivent encore.

Expliquer ces extinctions a scientifiques enfermés dans un débat houleux depuis le 19ème siècle. Tandis que les arguments ont changé, l'identité des «coupables» proposés n'a pas. Était-ce le climat, ou était-ce l'homme?

Historiquement, il est arrivé à certains chercheurs de revendiquer la victoire et l'ascendant d'une interprétation ou d'une autre, mais de telles affirmations ont généralement été de courte durée. Les données sont rares: il y a trop peu de dates fiables sur les humains et leurs artefacts, ou la mégafaune éteinte, et une compréhension très limitée des changements environnementaux au cours de la très longue période en question.

Ces dernières années, cela a commencé à changer. Les humains sont arrivés vers 50-45 il y a des milliers d'années, mais il est de plus en plus clair que beaucoup ou la plupart des mégafaunes avaient disparu avant l'arrivée des humains. Les périodes de pic de froid sont appelées maxima glaciaires (périodes de pic de froid et d’aridité), mais on ne connaît pas les espèces de mégafaune ou presque disparues autour de 90 situées dans des dépôts de fossiles plus jeunes que le Avant-dernier maximum glaciaire (il y a environ 130 mille ans). D'autres espèces ont disparu environ 50 mille ans plus tard, mais encore bien avant la arrivée des premiers aborigènes.

Au plus, 14 et au moins huit espèces de mégafaunes aujourd'hui disparues ont clairement chevauché dans le temps avec les humains. Aux niveaux localisés également, il existe de plus en plus de preuves de sites spécifiques qu’une extinction progressive était bien établi bien avant que les humains ne fassent leur apparition. Il n’ya jamais eu aucune preuve directe d’êtres humains s’attaquant à une mégafaune aujourd'hui disparue dans Sahul - ni même la preuve d’une boîte à outils typique des chasseurs-cueilleurs pour la grande chasse.

Au cours du temps géologique, la grande majorité des espèces qui ont jamais vécu ont disparu, et la grande majorité d'entre eux en l'absence totale d'humains. Le climat ou les influences liées au climat sont indubitablement à blâmer dans presque chaque instance.

Alors, comment les explications à caractère humain ont-elles trouvé un soutien à Sahul?

Tous les arguments en faveur d’un processus à caractère humain reposaient sur deux hypothèses clés. La première est que les mégafaunes étaient présentes lorsque les autochtones sont arrivés; la seconde est que tous les maxima glaciaires précédents - les a culminé entre 28-19 il y a mille ans - étaient beaucoup, ou du moins qu'il n'y avait rien d'extraordinaire ou d'extrême dans les deux ou trois derniers. Le raisonnement était que, parce que nous «savions» que la mégafaune était là et qu'il n'y avait rien de particulièrement inhabituel dans les derniers cycles glaciaires, la seule cause possible était l'arrivée et l'activité ultérieure des personnes.

Comme nous l’avons vu, il est maintenant clair que la première de ces hypothèses était au mieux mal fondée. Les preuves suggèrent que peu de mégafaunes étaient ici quand les humains sont arrivés.

De manière tout aussi importante, il est également maintenant clair que la deuxième hypothèse était également incorrecte. En fait beaucoup paléoclimatologues ont longtemps été d'avis que Sahul a été soumis à une longue procédure, étape par étape détérioration du climat au cours des derniers 300-400 mille ans. La tendance à long terme est un climat de plus en plus aride et erratique.

Au cours des dernières années, les preuves de l’aridification prolongée et progressive de Sahul se sont raffermies, étayées par les données nouvelles et croissantes provenant des carottes de glace de l’Antarctique et les analyses des anciens niveaux des lacs australiens centraux. L’enregistrement de la carotte de glace antarctique millénaire de 800, en particulier, a apporté une résolution sans précédent sur l’histoire de l’hémisphère Sud - et a révélé un changement radical par rapport à 450, il ya mille ans, sinon plus tôt.

À partir de ce moment, les choses ont commencé à devenir plus extrêmes. En outre, les archives de carottes de glace montrent un assèchement marqué, qui a débuté aux alentours de 50-45 il y a mille ans - le moment où les humains sont arrivés. Cela concorde avec les preuves du déclin de méga-lacs autrefois très vastes à l'intérieur des terres. D'autres études récentes suggèrent que la détérioration climatique a peut-être eu lieu à des degrés divers à travers la planète, dès le 700 il y a mille ans.

Des arguments supplémentaires en faveur d'un rôle humain sont apparus. Certains ont supposé que les pics d'activité de feu déduits des analyses au charbon de bois indiquaient une augmentation du nombre de brûlures par les humains, ce qui a permis de démontrer que des changements environnementaux induits par l'homme ont entraîné la disparition des mégafaunas. Mais des travaux plus récents montrent que augmentation de la combustion caractérisée Sahul bien avant l'arrivée des gens.

La perte d'un oiseau géant incapable de voler certains du sud-centre de l’Australie vers 50 il ya mille ans avaient été attribués à l’activité humaine, mais il est maintenant clair que sa disparition a clairement coïncidé avec une variabilité climatique croissante.

Beaucoup de questions restent. Le rôle de l'humanité dans la disparition d'espèces aujourd'hui disparues qui étaient encore présentes à l'arrivée des hommes ne peut être totalement ignoré, mais cela reste à démontrer. Cependant, il est de plus en plus évident que la disparition de la mégafaune dans Sahul s’est produite pendant des dizaines, voire des centaines de millénaires, sous l’influence d’un cliquet climatique inexorable, quoique erratique, et que les premiers Autochtones ont fait leur chemin à un moment où les conditions étaient déjà très rapides. se détériorer.La Conversation

A propos de l'auteur

Stephen Wroe, professeur agrégé, Université de Nouvelle-Angleterre

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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