Votre guide sur la science des cyclones

Votre guide sur la science des cyclones
2016/02/12 Les cyclones Tatiana et Winston. Crédit photo: flickr

Cyclone Winston Il a frappé les Fidji le mois de février. 20, 2016, a laissé une traînée de destruction.

Winston était un cyclone de la catégorie 5 (le classement le plus élevé), avec des vitesses de vent signalées de presque 300 km par heure. Cela l'a rendu parmi les Les cyclones les plus forts jamais enregistrés dans le mondeet le plus fort enregistré dans l’hémisphère sud.

Comportement de cyclone

Les cyclones se forment au-dessus de l'eau chaude, généralement au-dessus de 26. Cela les limite en grande partie à se former sous des latitudes tropicales, bien qu'une fois formés, ils puissent ensuite se déplacer hors des tropiques.

Dans le Pacifique Sud, environ neuf cyclones tropicaux sont en moyenne enregistrés chaque année, mais la variabilité est importante d'une année à l'autre. Ils sont plus fréquents de janvier à mars, mais peuvent survenir dès le mois de novembre ou le mois de mai.

Au cours des dernières années 30, plusieurs cyclones tropicaux sévères ont affecté les Fidji. Il n’est donc pas inhabituel que les Fidji subissent de violents cyclones.

Pour le cyclone Winston, le nombre de vitesses de vent pouvant atteindre 300 km / heure correspond à la vitesse du vent soutenu, calculée en moyenne sur les minutes 10. Un vent soutenu est généralement utilisé pour mesurer l'intensité d'un cyclone, mais les dommages sont également liés aux rafales de vent, mesurées sur des périodes beaucoup plus courtes. Le cyclone Winston aurait produit des rafales pouvant atteindre 325 km par heure.

Les observateurs cycloniques mesurent la vitesse du vent de deux manières. Premièrement, ils peuvent estimer la vitesse à partir d’images satellitaires. Les cyclones tropicaux très intenses ont un œil très prononcé et sont très symétriques, et il existe des relations graphiques entre ces images et les mesures directes du vent. Dans l'océan Atlantique, la vitesse du vent dans les cyclones les plus violents (on parle d'ouragans) est mesurée à l'aide d'avions. L'autre méthode consiste à utiliser des observations de vent sur le sol.

Le cyclone Winston a emprunté une piste très inhabituelle en direction des Fidji, effectuant un «bouclage en boucle». Il a commencé à l'ouest des îles Fidji avant de se déplacer vers le sud, puis de revenir au nord et enfin d'approcher des îles Fidji par l'est.

Les vents les plus forts pour les cyclones tropicaux de l'hémisphère sud se trouvent à gauche du cyclone, car c'est là que les vents s'ajoutent au mouvement en avant de la tempête. Pour déterminer quel côté d’un cyclone est lequel, placez-vous face à la direction dans laquelle le cyclone se déplace. Le cyclone à gauche est alors votre gauche. Ainsi, pour le cyclone Winston qui s’approche des Fidji par l’est, le côté gauche de la tempête se situe au sud.

C'est aussi la région où l'onde de tempête est la plus forte. Une onde de tempête est un dôme d'eau poussé en avant de la tempête. Dans certaines régions des Fidji, il existe également un risque potentiel d’onde de tempête et de vents forts.

Généralement, les cyclones sont poussés par une combinaison de facteurs. Souvent, ils sont poussés par des vents moyennés à la profondeur de l'atmosphère (de la surface aux mètres 10,000 ou à peu près). Donc, si la direction du vent est inhabituelle ici, le cyclone peut suivre une direction inhabituelle. D'autres facteurs liés à la rotation de la Terre peuvent également amener un cyclone à suivre des directions étranges.

Le changement climatique affecte-t-il les cyclones?

Il est difficile de dire quelles sont les tendances de l'intensité des cyclones dans le Pacifique Sud, car seules des données limitées sont disponibles depuis les 1980. Les analyses de tendance dans cette région ont donné des résultats ambigus. La fréquence des cyclones dans la région australienne a été en baisse au cours des dernières décennies. Dans la région du Pacifique Sud dans son ensemble, les tendances semblent faibles.

Nous venons de voir l'apogée de l'un des événements les plus forts jamais enregistrés dans El Niño. El Niño est lié au mouvement des eaux chaudes dans l'océan Pacifique. Il n'est donc pas surprenant que cela ait une influence sur les cyclones.

Généralement, lors des événements El Niño, des cyclones se forment et se poursuivent plus à l’est dans le Pacifique Sud. Ainsi, des endroits qui ne sont pas habitués aux cyclones, tels que Tahiti, en font parfois l'expérience pendant El Niño.

Dans le Pacifique Sud, si vous vous trouvez à l’ouest de la longitude 170 - à l’est, juste à l’ouest des Fidji, le nombre de cyclones tropicaux augmente à La Niña et moins à El Niño. À l'est de cette ligne, c'est l'inverse: vous obtenez plus de cyclones à El Nino et moins à La Niña. Les Fidji se situent entre ces deux zones, ce qui donne un peu des deux.

Nous ne savons pas non plus dans quelle mesure les changements climatiques affectent les cyclones dans le Pacifique Sud. Certaines analyses suggèrent que les cyclones sont traquer plus au sud. Mais il est trop tôt pour dire en quoi le changement climatique a peut-être déjà affecté l'intensité du cyclone dans notre région.

A propos de l'auteur

Kevin Walsh, lecteur, School of Earth Sciences, Université de Melbourne

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