Les entreprises britanniques de combustibles fossiles peuvent-elles désormais être tenues responsables de leur contribution aux changements climatiques à l'étranger?

Les entreprises britanniques de combustibles fossiles peuvent-elles désormais être tenues responsables de leur contribution aux changements climatiques à l'étranger? Victoria Falls vue de la Zambie. Une affaire portée par des agriculteurs zambiens devant les tribunaux britanniques pourrait avoir des implications internationales. FCG / shutterstock

Une décision de la Cour suprême du Royaume-Uni pourrait avoir d'énormes implications pour les entreprises britanniques accusées de dommages environnementaux à l'étranger. La décision d'avril 2019, dans une affaire intentée par un groupe d'agriculteurs zambiens contre une société minière basée à Londres, établit que les sociétés mères britanniques peuvent être tenues responsables en vertu de la loi britannique des actions de leurs filiales étrangères. J'ai analysé les implications de cette affaire avec ma collègue Felicity Kalunga, chercheuse au doctorat à l'Université de Cardiff et juriste en Zambie, et nos résultats viennent d'être publiés dans Droit environnemental transnational.

L'idée de la responsabilité des entreprises face au changement climatique n'est pas nouvelle. Il y a plus d'une décennie, un groupe de citoyens américains dont la propriété a été détruite lors de l'ouragan Katrina a poursuivi certaines des plus grandes entreprises mondiales de combustibles fossiles, dont ExxonMobil, Chevron, Shell, BP et d'autres, affirmant que les gaz à effet de serre émis par ces sociétés ont contribué au changement climatique, qui a ajouté à la férocité de l'ouragan, causant ainsi des dommages plus importants. Vers la même époque, un village d'Alaska poursuivi les mêmes entreprises, cherchant à obtenir une compensation pour sa délocalisation forcée résultant de la fonte des glaces de mer.

Les deux affaires ont été rejetées et les tribunaux n'ont même pas abordé la question de savoir si les entreprises peuvent être tenues responsables du changement climatique. Mais des actions similaires ont depuis émergé dans le monde entier, les États-Unis étant hotspot pour de telles poursuites.

Les entreprises britanniques de combustibles fossiles peuvent-elles désormais être tenues responsables de leur contribution aux changements climatiques à l'étranger? Kivalina, Alaska: cette communauté indigène d'Iñupiat a affirmé qu'une saison de glace de mer raccourcie l'avait exposée à de fortes vagues et à des ondes de tempête. ShoreZone / flickr, CC BY-SA

De leur côté, les tribunaux britanniques n'ont pas encore abordé la question de la responsabilité des entreprises face au changement climatique - ce qui est peut-être surprenant, car certaines entreprises britanniques, notamment BP, font partie des les plus grandes entreprises contribuant aux gaz à effet de serre mondiaux. Cependant, cela pourrait changer bientôt, et il se peut que ce ne soient pas seulement les demandeurs britanniques qui poursuivent des sociétés britanniques, mais aussi des demandeurs étrangers, poursuivant un litige contre ces sociétés pour la contribution de leurs filiales étrangères au changement climatique.

Des agriculteurs zambiens vont devant les tribunaux, au Royaume-Uni

Un catalyseur pourrait être la décision de la Cour suprême du Royaume-Uni dans l'affaire susmentionnée: Vedanta c. Lungowe. À première vue, l'affaire n'a rien à voir avec les combustibles fossiles ou le changement climatique. L'affaire a été portée par un groupe de 1,826 XNUMX agriculteurs zambiens, dont un M. Lungowe, qui a affirmé qu'une mine de cuivre avait rejeté des émissions toxiques dans les cours d'eau locaux utilisés pour la boisson et l'irrigation.

La mine était exploitée par une filiale locale de Vedanta, une énorme société minière mondiale dont le siège est au Royaume-Uni. Et c'est la société mère que les demandeurs ont intentée et la compétence des tribunaux britanniques qu'ils ont demandée. Les agriculteurs étaient représentés par un cabinet d'avocats londonien Leigh Day sur une base «pas de gain, pas de frais».

La théorie des demandeurs était que la société britannique contrôlait les opérations de sa filiale zambienne, comme le prouvaient les documents publiés par la société elle-même. Poursuivre un litige contre la filiale en Zambie serait inefficace pour diverses raisons, notamment celle de la filiale situation financière incertaine et le manque d'avocats sur place pour traiter une telle affaire.

Les entreprises britanniques de combustibles fossiles peuvent-elles désormais être tenues responsables de leur contribution aux changements climatiques à l'étranger? Vue satellite des mines de cuivre de Nchanga, source présumée de la pollution. L'une des plus grandes mines à ciel ouvert au monde, cette image montre une zone d'environ 8 km de diamètre. Google Maps, CC BY-SA

Après près de quatre ans de contentieux, la Cour suprême du Royaume-Uni confirmé: Les sociétés mères britanniques peuvent être tenues responsables dans de tels cas et les tribunaux britanniques sont compétents pour connaître de telles réclamations. Cela a permis aux agriculteurs de poursuivre leurs demandes de fond entendu au Royaume-Uni.

Les sociétés mères sont tenues pour responsables

Cette décision est conforme à une tendance croissante à tenir les sociétés mères responsables des dommages environnementaux et autres causés par leurs filiales étrangères. La France en est l'un des exemples les plus notables. Le pays a récemment adopté une loi spéciale obliger les grandes entreprises françaises à «établir et mettre en œuvre un plan de vigilance efficace» afin de prévenir les atteintes à l'environnement causées par leurs activités et celles de leurs filiales, tant en France qu'à l'étranger.

Le principe de la décision britannique peut permettre aux tribunaux de prendre en compte les émissions cumulatives de gaz à effet de serre d'une société mère et de ses filiales. Pris séparément, les émissions d'une seule filiale peuvent facilement être considérées comme trop insignifiantes pour apporter une contribution significative au changement climatique et aux dommages qui en résultent. Pourtant, poursuivre ces filiales aux côtés de leurs sociétés mères (en particulier des géants des combustibles fossiles comme BP, dont les émissions sont considérables à l'échelle mondiale) pourrait être une option plus viable pour les demandeurs étrangers.

Un avantage supplémentaire de cela est qu'en démontrant la présence de sociétés mères britanniques à l'étranger par le biais de leurs filiales, les demandeurs étrangers peuvent avoir de meilleures chances de persuader les tribunaux britanniques d'entendre de telles demandes au lieu de les rejeter faute de compétence. Cela pourrait à son tour conduire à une exécution plus efficace des décisions des tribunaux.

Enfin, une raison un peu plus spéculative, mais potentiellement possible, de poursuivre les sociétés mères pourrait être liée aux récentes annonces de certaines sociétés de combustibles fossiles, dont BP, net-zéro. Dans la pratique, cela pourrait simplement signifier l'externalisation des émissions par le biais de leurs multiples filiales étrangères. Un tel scénario serait tout à fait cohérent avec les affirmations selon lesquelles BP s'engage dans le «greenwashing» (une affirmation que l'entreprise «rejette fortement») et de nouvelles preuves qu'elle connaissait l'impact climatique des combustibles fossiles bien avant de reconnaître publiquement la réalité du changement climatique.

Il est trop tôt pour prédire si de telles poursuites «climatiques» pourraient aboutir au Royaume-Uni, mais il se pourrait bien que les tribunaux britanniques devront bientôt répondre à cette question.La Conversation

A propos de l'auteur

Sam Varvastian, PhD chercheur, Université de Cardiff

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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