Les essais nucléaires ont affecté la météo il y a 60 ans

Les essais nucléaires ont affecté la météo il y a 60 ans

Mémorial des anciens combattants britanniques aux troupes décédées depuis les essais d'armes. Image: NotFromUtrecht, via Wikimedia Commons

Les essais nucléaires de la guerre froide ont changé la météo dans les années 1960. La Terre n'a pas pris feu, mais une forte pluie a commencé à tomber.

Soixante ans plus tard, les scientifiques britanniques ont confirmé une croyance autrefois populaire: les essais nucléaires atmosphériques des premières armes en cours de développement affectaient la météo quotidienne. Une nouvelle étude des relevés météorologiques de 1962 à 1964 révèle la signature d'explosions atomiques et thermonucléaires expérimentales au début de la guerre froide.

Les scientifiques ont mesuré la charge électrique atmosphérique et les données sur les nuages ​​pour découvrir que les jours où la charge électrique générée par radioactivité était plus élevée, les nuages ​​étaient plus épais et il y avait jusqu'à un quart de pluie de plus que les jours où la charge était faible.

L'impact des détonations nucléaires sur le climat n'a peut-être pas été aussi dévastateur que beaucoup de laïcs plus âgés semblaient le penser à l'époque, et certains des résultats sont ressortis positifs: des chercheurs ont étudié la distribution des rayonnements lors de sa propagation autour de la planète à partir de sites d'essais d'armes construits. ensemble de données qui a fourni une nouvelle façon de suivre les modèles de circulation atmosphérique.

"Nous avons maintenant réutilisé ces données pour examiner l'effet sur les précipitations", a déclaré Giles Harrison de l'Université de Reading au Royaume-Uni. «L'atmosphère politiquement chargée de la guerre froide a conduit à une course aux armements nucléaires et à l'anxiété mondiale. Des décennies plus tard, ce nuage mondial a produit une doublure argentée, ce qui nous donne un moyen unique d'étudier comment la charge électrique affecte la pluie. »

Entre 1945 et 1980 Les gouvernements américain, soviétique, britannique et français ont fait exploser 510 mégatonnes des armes nucléaires sous terre, sous l'eau et dans la basse et la haute atmosphère. De ce nombre, 428 mégatonnes - l'équivalent de 29,000 bombes de la taille larguées sur Hiroshima au Japon à la fin de la Seconde Guerre mondiale - étaient en plein air, et la plus grande concentration de tests a eu lieu à la fin des années 1950 et au début des années 1960.

Météo grogne

Les scientifiques ont commencé à collecter isotopes du strontium 90 et autres produits de fission radioactifs sous la pluie tombée après de tels tests. En 1960, on entendait des gens en Europe et aux États-Unis se plaindre de l'impact supposé sur la météo des tests effectués à 10,000 XNUMX kilomètres de là.

Les cinéastes britanniques ont eu droit à une vision improbable d'une catastrophe climatique déclenchée par des essais nucléaires dans le film de 1961 Le jour où la terre prit feu. Le gouvernement américain a chargé la Rand Corporation de livrer un rapport non concluant en 1966 sur l'effet sur le tempsmais d'ici là un traité international a interdit les tests dans l'atmosphère, dans l'eau et dans l'espace.

Très lentement, les inquiétudes du public concernant les retombées radioactives et ses conséquences sur le temps ont commencé à s'estomper.

Les scientifiques ont continué à envisager les effets climatiques de la confrontation nucléaire par d'autres moyens: en 1983, des chercheurs américains ont proposé un possible hiver nucléaire, déclenché par des nuages ​​de champignons radioactifs des villes en feu qui atteindraient la stratosphère et atténueraient la lumière du soleil pendant une décennie.

Mais bien avant, la paix et la prospérité avaient créé un autre danger climatique: l'accélération de la combustion des combustibles fossiles avait commencé à augmenter les niveaux de gaz à effet de serre dans l'atmosphère pour déclencher le réchauffement climatique, et les climatologues ont commencé à adopter des critères nucléaires pour mesurer l'effet.

"Les conditions atmosphériques de 1962-64 étaient exceptionnelles et il est peu probable qu'elles se reproduisent, pour de nombreuses raisons"

Un calcul est qu'en volant dans des avions à réaction ou en conduisant des voitures ou en générant de l'énergie électrique, l'humanité ajoute maintenant l'équivalent en énergie thermique de cinq explosions d'Hiroshima chaque seconde à l'atmosphère du monde, modifiant ainsi inexorablement le climat mondial.

Cela n'a pas empêché d'autres scientifiques de s'inquiéter des effets de refroidissement sur le climat et la civilisation humaine de même un échange nucléaire limité. Mais l'impact supposé des explosions de radiations nucléaires sur la météo a été plus ou moins oublié.

Maintenant, le professeur Harrison et ses collègues sont revenus au puzzle de la revue Physical Review Letters, pour trouver que la réponse pourrait être démêlée des relevés météorologiques collectés à Kew, près de Londres, et à 1000 km de là à Lerwick dans les îles Shetland au nord-est de l'Écosse, un site choisi car il serait le moins affecté par la suie, les particules de soufre et d'autres types de pollution industrielle.

Le rayonnement nucléaire ionise la matière sur son chemin pour créer des atomes et des molécules chargés électriquement. La charge électrique modifie la façon dont les gouttelettes d'eau dans les nuages ​​entrent en collision et se combinent - pensez aux orages dramatiques, à la foudre et aux pluies torrentielles - et cela affecte la taille des gouttelettes et le volume de pluie: c'est-à-dire que la pluie ne tombe pas du tout jusqu'à ce que le les gouttelettes deviennent assez grosses.

Habituellement, le soleil fait la plupart du travail, mais en comparant les relevés météorologiques de deux stations, les chercheurs ont pu pour la première fois prendre en compte la contribution des explosions de test de la guerre froide dans le désert du Nevada, ou dans l'Arctique sibérien, ou lointain Pacifique Sud, sur les précipitations écossaises entre 1962 et 1964.

La différence a disparu

Ils ont trouvé 150 jours au cours desquels l'électricité atmosphérique était haute ou basse, tandis que nuageuse à Lerwick: ils ont également trouvé une différence de précipitation qui, disent-ils, a disparu une fois que l'accumulation de retombées radioactives nucléaires a disparu.

Leurs analyses statistiques ne suggèrent aucun changement sérieux ou durable, mais le lien était là: là où la radioactivité était élevée, les précipitations étaient passées de 2.1 mm par jour à 2.6 mm - une augmentation de 24% des précipitations quotidiennes. Les nuages ​​étaient également plus épais.

L'étude demeure un élément de plus du puzzle climatique, un test de la technique de mesure et un rappel supplémentaire des leçons à tirer de la guerre froide.

Cela confirme une compréhension approfondie de la machinerie complexe qui délivre les premières gouttes de pluie, et idéalement, les scientifiques n'auront pas beaucoup de chances de tester leur compréhension de la même manière.

Les auteurs concluent, dans les tons coupés privilégiés par les publications de recherche: "Les conditions atmosphériques de 1962-64 étaient exceptionnelles et il est peu probable qu'elles se reproduisent, pour de nombreuses raisons." - Climate News Network

A propos de l'auteur

Tim Radford, journaliste indépendantTim Radford est un journaliste indépendant. Il a travaillé pour The Guardian pour 32 ans, devenant (entre autres choses) lettres éditeur, rédacteur en chef des arts, éditeur littéraire et rédacteur scientifique. Il a remporté le Association of Science Writers britanniques prix pour écrivain scientifique de l'année quatre fois. Il a siégé au comité britannique pour le Décennie internationale de la prévention des catastrophes naturelles. Il a donné des conférences sur la science et les médias dans des dizaines de villes britanniques et étrangères. 

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Cet article a paru à l'origine sur Climate News Network

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