Pourquoi les forêts tropicales perdent leur pouvoir d'aider l'humanité

Pourquoi les forêts tropicales perdent leur pouvoir d'aider l'humanité Chokniti Khongchum / shutterstock

Les forêts tropicales comptent pour chacun d'entre nous. Ils aspirent des quantités colossales de carbone de l'atmosphère, ce qui constitue un frein crucial au rythme du changement climatique. Pourtant, de nouvelles recherches que nous venons de publier dans la nature montre que les forêts tropicales intactes éliminent beaucoup moins de dioxyde de carbone qu'auparavant.

Le changement est stupéfiant. Au cours des années 1990, les forêts tropicales intactes - celles qui n'ont pas été affectées par l'exploitation forestière ou les incendies - ont retiré environ 46 milliards de tonnes de dioxyde de carbone de l'atmosphère. Cela a diminué à environ 25 milliards de tonnes dans les années 2010. La capacité perdue du puits est de 21 milliards de tonnes de dioxyde de carbone, ce qui équivaut à une décennie d'émissions de combustibles fossiles du Royaume-Uni, de l'Allemagne, de la France et du Canada réunis.

Comment en sommes-nous arrivés à une conclusion aussi alarmante et comment se fait-il que personne ne le savait auparavant? La réponse est que nous - avec 181 autres scientifiques de 36 pays - avons passé des années à suivre des arbres individuels au plus profond des forêts tropicales du monde.

L'idée est assez simple: nous allons identifier les espèces d'arbres et mesurer le diamètre et la hauteur de chaque arbre dans une zone de forêt. Puis, quelques années plus tard, nous retournons exactement dans la même forêt et mesurons à nouveau tous les arbres. Nous pouvons voir qui a grandi, qui est mort et si de nouveaux arbres ont poussé.

Ces mesures nous permettent de calculer la quantité de carbone stockée dans une forêt et son évolution au fil du temps. En répétant les mesures suffisamment de fois et à suffisamment d'endroits, nous pouvons révéler les tendances à long terme de l'absorption de carbone.

Pourquoi les forêts tropicales perdent leur pouvoir d'aider l'humanité La plupart des principales forêts tropicales humides du monde se trouvent en Amazonie, en Afrique centrale ou en Asie du Sud-Est. Hansen / UMD / Google / USGS / NASA, CC BY-SA

C'est plus facile à dire qu'à faire. Le suivi des arbres dans les forêts tropicales est difficile, en particulier en Afrique équatoriale, qui abrite la deuxième plus grande étendue de forêts tropicales au monde. Comme nous voulons surveiller les forêts qui ne sont pas exploitées ou touchées par le feu, nous devons emprunter la dernière route, le dernier village et le dernier chemin, avant même de commencer nos mesures.

Nous avons d'abord besoin de partenariats avec des experts locaux qui connaissent les arbres et ont souvent des mesures plus anciennes sur lesquelles nous pouvons nous appuyer. Ensuite, nous avons besoin des permis des gouvernements, ainsi que des accords avec les villageois locaux pour entrer dans leurs forêts, et de leur aide en tant que guides. Mesurer les arbres, même dans les endroits les plus reculés, est une tâche d'équipe.

Le travail peut être ardu. Nous avons passé une semaine en pirogue pour atteindre les parcelles du parc national de la Salonga, dans le centre de la République démocratique du Congo, avons tout transporté pour une expédition d'un mois à travers les marais pour atteindre les parcelles du parc national de Nouabalé Ndoki en République du Congo, et s'est aventuré dans les dernières forêts du Libéria une fois la guerre civile terminée. Nous avons évité les éléphants, les gorilles et les grands serpents, attrapé des maladies tropicales effrayantes comme la fièvre rouge du Congo et manqué de peu une épidémie d'Ebola.

Pourquoi les forêts tropicales perdent leur pouvoir d'aider l'humanité Pataugeant dans les marais du parc national de Nouabalé Ndoki. Aida Cuní Sanchez, Auteur fourni

Les journées commencent tôt pour profiter au maximum d'une journée sur le terrain. Au lever du jour, sortez de votre tente, prenez le café au feu de bois. Ensuite, après une promenade jusqu'à l'intrigue, nous utilisons des clous en aluminium qui ne blessent pas les arbres pour les étiqueter avec des numéros uniques, peindre pour marquer exactement où nous mesurons un arbre afin que nous puissions le trouver la prochaine fois, et une échelle portable pour aller au-dessus les contreforts des grands arbres. Plus un ruban à mesurer pour obtenir les diamètres des arbres et un laser pour zapper les hauteurs des arbres.

Pourquoi les forêts tropicales perdent leur pouvoir d'aider l'humanité Des chercheurs camerounais mesurent un arbre de 36 mètres de haut. Wannes Hubau, Auteur fourni

Après parfois une semaine de voyage, il faut quatre à cinq jours à une équipe de cinq personnes pour mesurer les 400 à 600 arbres de plus de 10 cm de diamètre dans l'hectare moyen de forêt (100 mètres x 100 mètres). Pour notre étude, cela a été fait pour 565 parcelles de forêt différentes regroupées en deux grands réseaux de recherche d’observations forestières, le Réseau d’observatoires africains des forêts tropicales humides et la Réseau d'inventaire Amazon Rainforest.

Ce travail signifie des mois. Pendant de nombreuses années, chacun de nous a passé plusieurs mois par an sur le terrain à écrire des mesures de diamètre sur de l'eau imperméable spéciale. Au total, nous avons suivi plus de 300,000 1 arbres et effectué plus d'un million de mesures de diamètre dans 17 pays.

La gestion des données est une tâche majeure. Tout va dans un site Web que nous avons conçu à l'Université de Leeds, ForestPlots.net, ce qui permet la standardisation, que les mesures proviennent du Cameroun ou de la Colombie.

De nombreux mois d'analyse détaillée et de vérification des données ont suivi, tout comme le temps de rédiger soigneusement nos résultats. Nous devions nous concentrer sur le détail des arbres et des parcelles individuels, sans perdre de vue la vue d'ensemble. C'est un difficile équilibre.

La dernière partie de notre analyse s'est tournée vers l'avenir. Nous avons utilisé un modèle statistique et des estimations des changements environnementaux futurs pour estimer que d'ici 2030, la capacité des forêts africaines à éliminer le carbone diminuera de 14%, tandis que les forêts amazoniennes pourraient cesser d'éliminer complètement le dioxyde de carbone d'ici 2035. Les scientifiques craignent depuis longtemps que l'un des pays de la Terre de grands puits de carbone passeraient pour devenir une source. Ce processus a malheureusement commencé.

Pourquoi les forêts tropicales perdent leur pouvoir d'aider l'humanité Un des auteurs en République du Congo avec Noe Madingou de l'Université Marien Ngouabi et d'autres guides et chercheurs locaux. Aida Cuní Sanchez, Auteur fourni

La baisse des résultats des puits de carbone fournit de très mauvaises nouvelles et non ce que nous aimerions rapporter. Mais en tant que scientifiques, notre travail consiste à suivre les données où qu'elles nous mènent. Cela peut être loin dans les forêts tropicales du Congo, ou à la télévision pour parler aux gens de notre travail. C'est le moins que nous puissions faire dans l'urgence climatique dans laquelle nous vivons actuellement. Nous devrons tous jouer un rôle dans la résolution de cette crise.

A propos de l'auteur

Wannes Hubau, chercheur scientifique, Musée royal de l'Afrique centrale; Aida Cuní Sanchez, associée de recherche postdoctorale, Université de Yorket Simon Lewis, professeur de science des changements globaux à l’Université de Leeds et, UCL

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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