Comment la saison des incendies de l'Ouest 2020 est devenue si extrême

Comment la saison des incendies de l'Ouest 2020 est devenue si extrême
La saison des incendies de forêt 2020 a battu des records dans tout l'Ouest.
Josh Edelson / AFP via Getty Images

Deux incendies de forêt ont éclaté à la périphérie des villes près de Los Angeles, forçant plus de 100,000 personnes pour évacuer leurs maisons lundi 26 octobre 2020, aussi puissants Vents de Santa Ana balayé les flammes à travers les herbes sèches et les broussailles. Avec des vents forts et une humidité extrêmement faible, de grandes parties de la Californie étaient sous les avertissements du drapeau rouge.

Les jours à haut risque d'incendie ont été courants cette année alors que la saison des incendies de forêt 2020 brise des records dans l'Ouest.

Plus de 4 millions d'acres ont brûlé en Californie - 4% de la superficie de l'État et plus du double du record annuel précédent. Cinq des six plus grands incendies historiques de l'État se sont produits en 2020. Au Colorado, l'incendie de Pine Gulch qui a débuté en juin a battu le record pour la taille, pour être surmonté en octobre par le Cameron Peak et East Incendies inquiétants. L'Oregon a vu l'un des saisons d'incendie les plus destructrices de son histoire.

Qu'est-ce qui a rendu la saison des incendies de 2020 si extrême?

Les incendies se développent sur trois éléments: la chaleur, la sécheresse et le vent. La saison 2020 a été sèche, mais l'ouest des États-Unis a connu des sécheresses pires au cours de la dernière décennie. Il a connu plusieurs vagues de chaleur record, mais les incendies n'ont pas nécessairement suivi les endroits les plus chauds.

Ce que 2020 avait, c'était la chaleur et la sécheresse qui frappaient simultanément. Lorsque même une sécheresse modérée et une vague de chaleur frappent une région en même temps, avec le vent pour attiser les flammes, cela devient une force puissante qui peut alimenter des mégafires.

C'est ce que nous avons vu cette année en Californie, au Colorado et en Oregon. La recherche montre que cela se produit plus souvent avec une intensité plus élevée et affecte des zones de plus en plus nombreuses.

Le changement climatique a intensifié les extrêmes secs-chauds

Nous sommes scientifiques et la ingénieurs qui étudient les extrêmes climatiques, y compris les incendies de forêt. Notre recherche montre que la probabilité qu'une sécheresse et une vague de chaleur se produisent en même temps aux États-Unis a considérablement augmenté au cours du siècle dernier.

Le genre de conditions sèches et chaudes qui auraient dû se produire une fois tous les 25 ans en moyenne se sont produits cinq à dix fois dans plusieurs régions des États-Unis au cours du dernier quart de siècle. Plus alarmant encore, nous avons constaté que des conditions extrêmement chaudes et sèches, auxquelles on ne pouvait s'attendre qu'une fois tous les 10 ans, se sont produites de trois à six fois dans de nombreuses régions au cours de la même période.

Nous avons également constaté que ce qui déclenche ces extrêmes simultanés semble changer.

Pendant le Dust Bowl des années 1930, le manque de précipitations a permis à l'air de devenir plus chaud, et ce processus a alimenté des conditions sèches et chaudes simultanées. Aujourd'hui, l'excès de chaleur est un facteur plus important des conditions sèches et chaudes que le manque de pluie.

Cela a des implications importantes pour l'avenir des extrêmes secs-chauds.

L'air plus chaud peut retenir plus d'humidité, de sorte que hausse des températures mondiales, l'évaporation peut aspirer plus d'eau des plantes et du sol, conduisant à des conditions plus sèches. Des températures plus élevées et des conditions plus sèches signifient que la végétation est plus combustible. Une étude réalisée en 2016 a calculé que l'excès de chaleur dû au changement climatique causé par l'homme était responsable presque doubler la quantité de forêt de l'ouest des États-Unis qui a brûlé entre 1979 et 2015.

De manière inquiétante, nous avons également constaté que ces conditions de combustion des incendies de forêt peuvent se nourrir les unes des autres et se propager sous le vent.

Lorsque l'humidité du sol est faible, plus de rayonnement solaire se transforme en chaleur sensible - chaleur que vous pouvez ressentir. Cette chaleur évapore plus d'eau et assèche davantage l'environnement. Ce cycle se poursuit jusqu'à ce qu'un régime météorologique à grande échelle le brise. La chaleur peut également déclencher la même boucle de rétroaction dans une région voisine, prolongeant les conditions de sécheresse et de chaleur et augmentant la probabilité d'extrêmes secs-chauds sur de vastes étendues du pays.

Tout cela se traduit par un risque plus élevé d'incendies de forêt pour l'ouest des États-Unis

Dans le sud de la Californie, par exemple, nous avons constaté que le nombre de jours secs-chauds-venteux a augmenté à un rythme plus rapide que les jours secs, chauds ou venteux individuellement au cours des quatre dernières décennies, tripler le nombre de jours de danger de mégafire dans la région.

Le US Drought Monitor est produit conjointement par le National Drought Mitigation Center de l'Université du Nebraska-Lincoln, le Département de l'agriculture des États-Unis et la National Oceanic and Atmospheric Administration.
Le US Drought Monitor est produit conjointement par le National Drought Mitigation Center de l'Université du Nebraska-Lincoln, le Département de l'agriculture des États-Unis et la National Oceanic and Atmospheric Administration.
Carte gracieuseté de NDMC.
, CC BY

2020 n'était pas normal, mais qu'est-ce qui est normal?

Si 2020 a prouvé quelque chose, il faut s'attendre à l'inattendu.

Avant cette année, le Colorado n'avait pas enregistré d'incendie de plus de 10,000 20,000 acres à partir d'octobre. Cette année, l'incendie est passé d'environ 100,000 24 acres à plus de 21,2020 200,000 acres en moins de XNUMX heures le XNUMX octobre XNUMX, et c'était près de XNUMX XNUMX acres au moment où un la tempête de neige a arrêté son avance. Au lieu d'aller skier, des centaines de Coloradans ont évacué leurs maisons et ont regardé nerveusement si ce feu allait fusionner avec un autre incendie géant.

Ce n'est pas «la nouvelle normalité» - c'est la nouvelle anormale. Dans un climat qui se réchauffe, regarder ce qui s'est passé dans le passé ne permet plus de savoir à quoi s'attendre à l'avenir.

"La croissance que vous voyez sur ce feu est inouïe," Le shérif du comté de Grand, Brett Schroetlin, a déclaré à propos de l'incendie de East Troublesome le 22 octobre. «Nous prévoyons le pire. C'est le pire des pires des pires. »

Les extrêmes chauds et secs sont de plus en plus courants. (comment la saison des incendies dans l'ouest de 2020 est devenue si extrême)
Alizadeh, et al, Science Advances 2020
, Auteur fourni.

Il y a d'autres facteurs de l'augmentation des dommages causés par le feu. Plus de personnes se déplaçant dans les zones sauvages signifie qu'il y a plus de voitures, de lignes électriques et d'autres sources potentielles d'inflammation. Les efforts historiques pour contrôler les incendies ont également signifié plus de sous-bois dans les zones qui auraient naturellement brûlé périodiquement lors de petits incendies.

La question est désormais de savoir comment gérer cette «nouvelle anomalie» face au réchauffement climatique.

Aux États-Unis, une maison sur trois est construit dans l'interface sauvage-urbain. Les plans de développement, les techniques de construction et les codes du bâtiment peuvent faire davantage pour tenir compte des risques d'incendie de forêt, notamment en évitant les matériaux inflammables et les sources potentielles d'étincelles. Il est important de noter que les citoyens et les décideurs doivent s'attaquer au problème à sa racine: cela comprend la réduction des émissions de gaz à effet de serre qui réchauffent la planète.La Conversation

À propos des auteurs

Mojtaba Sadegh, professeur assistant de génie civil, Boise State University; Ata Akbari Asanjan, chercheur scientifique, Centre de recherche Ames, NASAet Mohammad Reza Alizadeh, Ph.D. Étudiant, Université McGill

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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