Le climat se réchauffera-t-il autant que certains le craignent?

Le climat se réchauffera-t-il autant que certains le craignent? Shutterstock

Nous connaissons les changements climatiques à mesure que les concentrations de gaz à effet de serre augmentent, mais l'ampleur exacte du réchauffement attendu reste incertaine.

Les scientifiques étudient cela en termes de «sensibilité climatique d'équilibre» - l'augmentation de la température pour un doublement soutenu des concentrations de dioxyde de carbone. La sensibilité climatique à l'équilibre a longtemps été estimée dans une fourchette probable de 1.5 à 4.5 ℃.

Selon nos trajectoires d'émissions actuelles, les concentrations de dioxyde de carbone dans l'atmosphère doubleront probablement entre 2060 et 2080, par rapport aux concentrations d'avant la révolution industrielle. Avant cela, ils avaient peu changé depuis des millénaires.

A nouvelle évaluation majeure a maintenant calculé une fourchette de 2.6 à 3.9 ℃. Ceci implique que estimations extrêmement élevées à partir de certains modèles climatiques récents sont peu probables, mais aussi que des estimations extrêmement basses provenant d'autres études sont encore moins probables.

Plus de réchauffement, plus d'impacts

Les impacts actuels et futurs du changement climatique comprennent les vagues de chaleur, les changements de pluviométrie et de sécheresse et la montée des mers. Leur gravité dépend de l'ampleur du réchauffement.

Les activités humaines sont le principal déterminant des températures futures, de sorte qu'un monde avec un contrôle agressif des émissions semble très différent d'un monde dans lequel les émissions continuent d'augmenter.

Même si nous savions exactement comment les émissions changeraient à l'avenir, la quantité exacte de réchauffement qui en résulterait reste incertaine.

Le climat se réchauffera-t-il autant que certains le craignent? Des mesures drastiques sont encore nécessaires pour freiner le changement climatique. Shutterstock

Notre nouvelle analyse de sensibilité climatique à l'équilibre réduit considérablement cette incertitude, en combinant la compréhension moderne de la physique atmosphérique avec des données modernes, historiques et préhistoriques à l'aide de méthodes statistiques robustes.

Les résultats indiquent qu'un réchauffement substantiel est beaucoup plus solidement assuré que nous ne le pensions.

Une question de probabilités

Dans 1979, un rapport clairvoyant estimé pour la première fois que la sensibilité climatique à l'équilibre se situe entre 1.5 ℃ et 4.5 ℃. Donc, si les concentrations de dioxyde de carbone doublaient, les températures mondiales finiraient par augmenter quelque part dans cette plage.

La largeur de cette plage est un problème. Si la sensibilité au climat d'équilibre se situe à l'extrémité inférieure de la fourchette, le changement climatique pourrait être gérable avec des politiques nationales relativement souples.

En revanche, une valeur proche du haut de gamme serait catastrophique à moins que des mesures drastiques ne soient prises pour réduire les émissions et extraire le dioxyde de carbone de l'atmosphère.

Par conséquent, le rétrécissement de la plage de sensibilité climatique d'équilibre a été un objectif clé de la science du climat. Bien que les estimations récentes n'aient pas vraiment changé, les climatologues ont beaucoup appris sur la probabilité de chaque résultat.

Par exemple, le Rapport du Groupe d'experts intergouvernemental sur l'évolution du climat (GIEC) 2013 a estimé qu'il y avait au moins deux tiers de chances que la sensibilité du climat à l'équilibre se situe dans la fourchette de 1.5 à 4.5. Cela implique qu'il y a jusqu'à un tiers des chances que la sensibilité du climat à l'équilibre soit plus faible ou, ce qui est inquiétant, beaucoup plus élevée.

Le climat se réchauffera-t-il autant que certains le craignent? Il n'y a que 17% de chances que nous maintenions le réchauffement en dessous de 2 ℃, dans le scénario des émissions mondiales les plus faibles. Shutterstock

Récemment, le potentiel de fortes sensibilités climatiques a attiré plus d'attention après les résultats de nouveaux modèles climatiques valeurs suggérées au-delà de 5 ℃.

Notre nouvelle évaluation exclut les faibles sensibilités climatiques, trouvant seulement 5% de chances que la sensibilité climatique à l'équilibre soit inférieure à 2.3 ℃.

Du côté le plus clair, nous trouvons également une faible chance de dépasser 4.5 ℃. Il est difficile de restreindre la probabilité précise d'une plage de sensibilité climatique d'équilibre élevée et dépend dans une certaine mesure de la manière dont les données sont interprétées. Pourtant, les prédictions alarmantes des nouveaux modèles semblent peu probables.

Nous constatons également que les chances que le monde dépasse l'objectif 2 ℃ de l'Accord de Paris à la fin de ce siècle sont de 17% dans le scénario d'émission le plus faible envisagé par le GIEC, de 92% dans un scénario qui se rapproche des efforts actuels et de 100% dans scénario d'émission.

Pourquoi notre étude est différente

La nouvelle évaluation utilise plusieurs éléments de preuve. L'un est le passé historique récent depuis l'industrialisation, au cours duquel les températures ont augmenté d'environ 1.1 ℃.

Nous avons comparé cela avec les connaissances sur les facteurs naturels du climat au cours de cette période (tels que de légers changements dans la production solaire et quelques éruptions volcaniques majeures), des augmentations anthropiques du dioxyde de carbone atmosphérique et d'autres gaz à effet de serre, et des modifications de la surface terrestre.

Deuxièmement, l'évaluation utilise des données sur les changements de température et les processus naturels sous-jacents des périodes glaciaires et des périodes chaudes des temps préhistoriques.

Et troisièmement, il utilise les lois physiques et les observations actuelles pour évaluer la manière dont la planète réagit au changement, par exemple en examinant de brefs épisodes de réchauffement ou de refroidissement.

Une conclusion est particulièrement cohérente entre toutes les sources de données. À moins que la sensibilité climatique à l'équilibre ne soit supérieure à 2 ℃, nous ne pouvons expliquer ni le réchauffement que nous avons déjà vu depuis l'industrialisation, les périodes glaciaires dans le passé de la Terre, ni certains aspects du fonctionnement des changements climatiques aujourd'hui.

Cela démontre sans équivoque que des efforts assouplis contre les émissions de carbone n'éviteront pas un réchauffement substantiel.

Ce n'est pas le dernier mot

La nouvelle évaluation n'est en aucun cas le dernier mot. Cela réduit la portée, mais nous ne savons toujours pas exactement à quel point il fera chaud.

Notre évaluation alimentera également le prochain Rapport du GIEC, mais le panéliste fera bien sûr une évaluation indépendante. Et des recherches plus poussées pourraient réduire davantage la gamme à l'avenir.

Bien que les sensibilités élevées soient peu probables, elles ne peuvent être complètement exclues. Mais que la hausse de température soit modérée ou élevée, le message est le même: des mesures drastiques sont nécessaires pour enrayer le changement climatique.

Surtout, la nouvelle évaluation démontre clairement que miser sur de faibles sensibilités et ne pas mettre en œuvre des mesures drastiques est risqué au point de l'irresponsabilité.La Conversation

A propos de l'auteur

Steven Sherwood, lauréat de l'ARC, Centre de recherche sur le changement climatique, UNSW; Eelco Rohling, professeur d'océan et de changement climatique, Université nationale australienne, et Katherine Marvel, chercheuse associée, NASA

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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