Nous, climatologues, ne saurons pas exactement comment la crise se déroulera avant qu'il ne soit trop tard

Nous, climatologues, ne saurons pas exactement comment la crise se déroulera avant qu'il ne soit trop tard Maridav / Shutterstock

Lorsque nous nous accrochons trop longtemps aux choses, le changement peut survenir brusquement et même de façon catastrophique. Bien que cela sonnera vrai pour beaucoup d'expérience personnelle, des choses similaires peuvent également se produire à grande échelle. En effet, l'histoire du climat et des écosystèmes de la Terre est rythmée par de fréquents événements perturbateurs à grande échelle.

Lorsque l'air s'est réchauffé et que la dernière période glaciaire a pris fin, les glaciers de taille continentale - ou les calottes glaciaires - sont restés bien plus longtemps que le climat ne le permettait. Ensuite, certaines d'entre elles se sont effondrées de façon spectaculaire. Un tel effondrement - nous ne savons toujours pas quelle calotte glaciaire - a provoqué une élévation d'au moins quatre mètres du niveau de la mer par siècle et peut-être aussi la transition abrupte climat beaucoup plus chaud, qui ne sera suivie que d'une bascule tout aussi abrupte entre conditions chaudes et froides, avant le début du climat stable dont nous avons bénéficié jusqu'à récemment.

Cette longue période de stabilité semble déjà terminée. Le climat australien se réchauffait rapidement depuis plusieurs décennies, et finalement le moment est venu où une chaleur extrême record, couplée à une période exceptionnellement sèche créé les conditions d'une série de méga incendies.

En tout, les incendies ont brûlé plus de 20% des forêts de feuillus tempérées en Nouvelle-Galles du Sud et à Victoria, contre moins de 2% au cours d'une saison typique. Beaucoup de forêts peuvent ne jamais récupérer à leur état précédent. Autres écosystèmes peut contenir des points de basculement similaires.

Les modèles prédictifs sont la pierre angulaire de la science du climat et le fondement sur lequel se fondent souvent les réponses politiques à la crise climatique et écologique. Mais leur capacité à prédire de tels événements perturbateurs à grande échelle est gravement limitée.

Par exemple, l'ampleur massive des récents feux de brousse australiens va au-delà de tout modèle utilisé par le Groupe d'experts intergouvernemental sur l'évolution du climat (GIEC) a déjà simulé - pour le présent ou l'avenir. En fait, l'un de nous (Wolfgang) a publié de nombreux articles sur les futurs incendies de forêt, et ses travaux ont montré que l'activité des incendies dans certaines parties du sud-est de l'Australie augmenterait probablement de manière significative. à la fin du 21e siècle. En réalité, des incendies beaucoup plus répandus se sont produits quelque 70 ans plus tôt que prévu.

Nous, climatologues, ne saurons pas exactement comment la crise se déroulera avant qu'il ne soit trop tard Incendies près de Melbourne, janvier 2020. Photographie de studio SS / Shutterstock

Ce n'est pas le seul cas où les modèles utilisés par les climatologues sont inadéquats. Le GIEC estimations de la quantité de CO₂ que nous pouvons encore émettre pour être du bon côté exclut explicitement de nombreux perturbations ou points de basculement à grande échelle en raison d'une compréhension insuffisante ou parce que les modèles ne peuvent pas les capturer.

Un tel événement de basculement, la disparition et la disparition éventuelle de la forêt amazonienne, pourrait déjà être en cours. Une nouvelle étude utilise une analyse statistique assistée par modèle des effondrements d'écosystèmes passés et arrive à la conclusion qu'une fois déclenchée, le dépérissement d'Amazon pourrait prendre aussi peu que les années 50. Parce que nous ne comprenons pas exactement comment un tel effondrement pourrait se dérouler, ces modèles ne seront pas inclus dans les projections futures.

Le récent GIEC rapport sur les océans et la cryosphère (glace de mer, glaciers et calottes glaciaires) ne fait toujours pas état de toute l'amplitude possible de l'élévation du niveau de la mer exacerbée par un éventuel effondrement de la calotte glaciaire de l'Antarctique occidental. La portée du GIEC de 0.3 à 1.1 mètre d'ici 2100, en fonction du scénario d'émissions, reste nettement inférieure au scénario le plus défavorable de 2.4 mètres résultant d'une analyse de avis d'experts. Zita Sebesvari, l'un des principaux auteurs du rapport, a admis qu'un tel pire scénario Ne peut être exclu.

Nous savons très bien que le climat que nous allons créer ressemble à celui de il y a des millions d'années, mais nous ignorons surtout à quelle vitesse cela se produira et ce que cela signifie pour les humains et les écosystèmes. Pourtant, les scientifiques soulignent rarement les incertitudes dans leurs prévisions - en particulier les pires scénarios qui dépassent la capacité des modèles - et préfèrent s'en tenir aux conclusions conservatrices mais fermes qui peuvent être tirées de modèles bien établis.

Discuter de résultats très incertains mais potentiellement catastrophiques est souvent considéré comme un alarmiste politique. Mais fonder la réponse politique à la crise climatique sur une série de prévisions sûres et - dans leur totalité - apparemment certaines prédictions est donc en train de brosser un tableau totalement inadéquat des risques potentiels que les crises climatiques et écologiques font peser sur l'humanité et la biosphère.

Nous, scientifiques, devons insister de manière proactive sur les incertitudes de nos modèles de scénarios et nous ne savons pas avec certitude à quel point la crise climatique sera sévère, à quelle vitesse elle pourrait se dérouler, ni comment elle affecterait les humains et les écosystèmes. Ce faisant, nous devons réévaluer la meilleure manière dont la science peut contribuer à la politique climatique au service de l'humanité.

Nous devons avoir l'humilité d'accepter ce que nous ne savons pas - y compris à quel moment il est trop tard pour éviter des points de basculement catastrophiques et les perturbations à grande échelle qui en découlent. Ce n'est qu'alors que nous pourrons libérer la réponse politique de fonctionner selon des hypothèses conservatrices et des scénarios de milieu de gamme, et la baser fermement sur la prévention d'un scénario du pire.

A propos de l'auteur

Wolfgang Knorr, chercheur scientifique principal, géographie physique et sciences des écosystèmes, L'Université de Lund et Will Steffen, professeur émérite, Université nationale australienne

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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