Lien climatique vers la retraite des glaciers maintenant irréfutable

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En étudiant les preuves du recul des glaciers autour du globe sur une période d'un siècle, les scientifiques croient avoir trouvé un lien irréfutable avec le changement climatique.

Le recul des glaciers de montagne presque partout dans le monde au cours du siècle dernier peut être imputé au changement climatique. Et les scientifiques pensent maintenant qu'ils peuvent le dire avec 90% et 99% de certitude dans presque tous les cas.

Ils le font en tant que deuxième équipe de recherche analyser un ensemble d'effondrements glaciaires dévastateurs dans le Tibet occidental - des événements catastrophiques qui ont tué au moins neuf bergers et envoyé 70 millions de mètres cubes de glace dévalant la montagne pour enterrer plus de six kilomètres de fond de vallée.

Les chercheurs ont averti pendant des années que glaciers sont en retraite dans les deux hémisphères et sur tous les grands continents.

Paysages et climats locaux

Mais attribuer une cause a été provisoire. Chaque glacier est un produit unique du climat et du paysage locaux. Chacun réagit très lentement aux changements du climat local et il y a des variations d'une année à l'autre. Ainsi, un glacier est, à lui seul, un instrument statistique émoussé, rapportent des scientifiques américains et européens dans Nature Geoscience.

Il n'est pas facile de dire pourquoi un glacier pourrait reculer, ou si ce retrait est un produit du réchauffement climatique. Mais une équipe dirigée par Gérard Roe du Université de Washington à Seattle a trouvé un moyen regarder la grande image.

Les scientifiques ont étudié le comportement des glaciers 37 répartis dans le monde entier, en Autriche, dans l'État de Washington aux États-Unis, en Nouvelle-Zélande, en Suède et ainsi de suite, et les ont rapprochés des tendances météorologiques locales.

"Ces glaciers sont incroyablement loin de l'endroit où ils auraient été dans un climat pré-industriel"

Idéalement, les chercheurs aimeraient connaître les changements dans la masse de glace dans un glacier, mais les mesures de celles-ci ne s'étendent pas très loin. Mais le recul des glaciers du monde - leurs terminaux maintenant comparés à leur fin il y a plusieurs décennies - est bien documenté dans les peintures, les photographies et les disques alpins.

Le professeur Roe et ses collègues affirment que «le recul à l'échelle du centenaire des glaciers locaux constitue en effet une preuve catégorique du changement climatique». En d'autres termes, le recul glaciaire est l'un des signaux les plus purs du changement climatique encore mesuré par des techniques statistiques: il a pu être vu à l'œuvre dans 36 des 37 cas.

"Nous évaluons les glaciers qui sont suspendus à haute altitude dans les déserts d'Asie, ainsi que les glaciers qui sont battus par les tempêtes des latitudes moyennes dans les environnements climatiques maritimes. L'épaisseur, la pente et la superficie des glaciers sont différentes, et toutes ces choses affectent la taille des fluctuations de la longueur des glaciers », explique le professeur Roe.

Glacier effondrement

"Même si l'analyse scientifique n'a pas toujours été là, il s'avère maintenant que c'est vraiment vrai - nous pouvons regarder les glaciers autour de nous que nous voyons se retirer, et voir des preuves définitives que le climat change," dit-il .

"C'est pourquoi les gens l'ont remarqué. Ces glaciers sont étonnamment loin de l'endroit où ils auraient été dans un climat pré-industriel. "

Pendant ce temps, dans le Journal of Glaciology, des scientifiques chinois et un collègue américain étudient deux effondrements de glaciers tibétains cela, disent-ils, sont sans précédent. Dans ce cas, les scientifiques sont plus préoccupés par comprendre l'effondrement que d'attribuer une cause.

Les deux glaciers se trouvent dans les parties les plus reculées du Tibet, et des chutes de neige exceptionnellement fortes ont peut-être joué un rôle. Mais l'eau de fonte peut aussi avoir joué un rôle dans la glissade de glace soudaine et létale.

"Il est trop facile de blâmer le réchauffement climatique pour des événements comme ceux-ci, mais nous savons que la température à la station météo la plus proche a augmenté de 1.5 ° C au cours des dernières années 50", a déclaré Lonnie Thompson de École des sciences de la terre de l'Ohio State University, un des auteurs.

"Le réchauffement peut avoir élevé des lits de glaciers gelés au point de fusion. Si notre pensée va dans le bon sens, il n'y a pas de raison évidente pour que d'autres glaciers à lit gelé dans la région, ou ailleurs, ne s'effondrent pas. À ce jour, malheureusement, nous n'avons aucune capacité à prévoir de telles catastrophes. »- Climate News Network

A propos de l'auteur

Tim Radford, journaliste indépendantTim Radford est un journaliste indépendant. Il a travaillé pour The Guardian pour 32 ans, devenant (entre autres choses) lettres éditeur, rédacteur en chef des arts, éditeur littéraire et rédacteur scientifique. Il a remporté le Association of Science Writers britanniques prix pour écrivain scientifique de l'année quatre fois. Il a siégé au comité britannique pour le Décennie internationale de la prévention des catastrophes naturelles. Il a donné des conférences sur la science et les médias dans des dizaines de villes britanniques et étrangères. 

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