Les incendies de forêt tragiques continueront jusqu'à ce que nous repensions nos collectivités

Les incendies de forêt tragiques continueront jusqu'à ce que nous repensions nos collectivités Les pompiers combattent le feu de camp alors qu'il déchire Paradise, en Californie, le 8 novembre 2018. Photo AP / Noah Berger, fichier)

Au petit matin du 8 novembre 2018, des milliers de Californiens ont fui leurs maisons alors que les flammes du feu de camp avançaient sur la ville de Paradise.

Leurs tentatives de fuite ont été capturées dans histoires dramatiques, récits poignants et vidéos choquantes. Un mois après le début de l'incendie, le bilan est de 85 morts et trois personnes sont toujours portées disparues. Près de 19,000 XNUMX bâtiments ont été perdus.

Le Camp et Les incendies de Woolsey ont suscité de nombreux commentaires de chercheurs qui étudient la foresterie et les incendies de forêt. Grâce à provocation présidentielle, il y a eu discussion importante quel rôle la gestion forestière peut et ne peut pas jouer dans la prévention des incendies de forêt, beaucoup de stratégies différentes et leurs avantages respectifs. Les chercheurs en climatologie ont également été rapide à signaler le rôle que le changement climatique peut jouer au début des incendies et comment ils se développent.

Surtout, un peu d'attention a également été accordé au rôle critique que le développement joue dans notre vulnérabilité aux incendies de forêt. Ce point est crucial: les incendies de forêt sont un phénomène naturel et de nombreux écosystèmes dépendent de leur occurrence régulière.

Les incendies de forêt tragiques continueront jusqu'à ce que nous repensions nos collectivités L'incendie du camp a détruit des maisons dans la communauté de retraite Ridgewood Mobile Home Park à Paradise, en Californie. AP Photo / Noah Berger

Ce n'est que lorsque les humains se sont mis dans ces environnements que ces incendies peuvent devenir des catastrophes. Lorsque nous construisons et vivons, travaillons et jouons dans des endroits inflammables, nous créons le risque de tragédies de feux de forêt.

Nous devons cesser de considérer les incendies de forêt comme quelque chose qui se produit «dans le désert», avec des incursions occasionnelles dans nos développements, et voir plutôt à quel point nous sommes étroitement liés au feu.

Du carburant pour le feu

Il y a deux réalités profondément inconfortables auxquelles nous devons faire face de front.

Premièrement, il y a eu beaucoup plus de discussions sur «l'interface forêt-ville» en tant que composante clé des incendies de forêt d'aujourd'hui (en d'autres termes, les communautés partagent des frontières avec des paysages inflammables). Mais le feu de camp nous avertit que cette métaphore pourrait être problématiquement limitée. Les incendies de forêt tragiques ne sont pas un «problème» d'interface ou de frontière, mais plutôt un mélange de zones urbaines et sauvages: les incendies sont tout aussi désireux de se nourrir des maisons que de se nourrir des arbres.

En conséquence, nous devons prendre des mesures pour créer des espaces défendables autour de nos maisons. Cela peut inclure des actions simples comme garder les gouttières à l'écart des débris et des plantes inflammables loin des maisons.

Bien que ces étapes puissent aider à protéger les propriétés des flammes, cela est lié à un deuxième défi: que se passe-t-il si nous n'avons pas suffisamment de préavis pour évacuer parce que l'incendie a commencé juste à côté?

Comprendre ces deux défis nécessite d'en savoir un peu plus sur les incendies de forêt et notre quête pour les combattre.

Se battre pour la vie

Les incendies de forêt sont monnaie courante en Californie - et dans la plus grande partie de l'Amérique du Nord - mais des pertes de vies dramatiques ont été rares au Canada et aux États-Unis au cours des dernières décennies. Par exemple, l'incendie de forêt de 2016 à Fort McMurray, en Alberta, a entraîné l'évacuation précipitée de plus de 80,000 personnes de la ville et des environs. Le résultat a été meilleur que prévu: seulement deux vies ont été perdues dans un accident de voiture le lendemain.

Mais regardez un peu plus loin dans l'histoire de l'Amérique du Nord, lorsque des incendies tragiques se sont produits avec une effrayante régularité. Il y a un siècle à Matheson, en Ontario, un feu de forêt a dévoré les villages en minutes et forêts nivelées. Le nombre officiel de morts était de 244, mais selon les estimations locales, 500 personnes auraient été tuées. Dans la communauté voisine de Nushka, en Ontario, 300 habitants, il ne restait que huit personnes après l'incendie. Au début des XIXe et XXe siècles, des incendies dans le Wisconsin, le Maine, le Minnesota et le Michigan ont tué entre 19 et 20 168 personnes chacun.

Les incendies de forêt tragiques continueront jusqu'à ce que nous repensions nos collectivités Le grand incendie de 1922 a brûlé une partie du district de Timiskaming, en Ontario. Il a été qualifié de l'une des 10 pires catastrophes naturelles de l'histoire du Canada. L'incendie a brûlé Haileybury au sol en six heures, tuant 11 personnes. Musée du patrimoine de Haileybury

Beaucoup de choses ont changé depuis ces incendies il y a un siècle. Le pouvoir de lutte contre les incendies a considérablement augmenté, des agences comme CalFire menant la charge. À son apogée, plus 5,600 le personnel a été impliqué dans la lutte contre l'incendie du camp, des avions-citernes de la taille d'un Boeing 747 se joignant aux efforts de soutien en faisant tomber des retardateurs chimiques par le haut.

Les gestionnaires des incendies ont également une compréhension beaucoup plus solide et scientifique de la façon de prédire le comportement des incendies. En utilisant une combinaison de modèles informatiques et de données d'expériences historiques, ils sont mieux à même d'anticiper comment un incendie et sa fumée pourraient se propager dans les jours à venir.

Vivre avec le feu

Ce n'est pas par hasard que l'histoire des incendies de forêt est souvent racontée à travers le récit des combats et des batailles.

Depuis ces incendies meurtriers des années 1900, nous avons essayé de nous sortir du problème des incendies de forêt avec des armées de plus en plus nombreuses de pompiers, de moteurs et d'avions. Bien que les agences fédérales, provinciales et étatiques aient travaillé dur au cours des dernières décennies, pour accroître le rôle des incendies prescrits et naturels afin de réduire le risque d'incendies catastrophiques ultérieurs, l'idée d'un combat est restée.

Mais nous ne nous attaquons pas à certaines réalités inconfortables. D'une part, nous considérons depuis longtemps les incendies de forêt comme un problème de nature sauvage: les flammes qui consomment des arbres et se propagent occasionnellement dans les communautés. Mais un incendie à la recherche de carburant ne fait aucune distinction entre les arbres et les maisons, les hangars, les véhicules ou les réservoirs de propane. Alors que de plus en plus de gens construisent et vivent dans ces paysages inflammables, les incendies de forêt ressemblent de plus en plus à des conflagrations urbaines massives, qui peuvent submerger la riposte aux incendies en milieu urbain.

Il existe des preuves solides, par exemple, que peu de maisons sont enflammées par les flammes massives de l'incendie de forêt lui-même. Au lieu de cela, ils sont éclairé par des braises qui procèdent et suivent le front de feu. Ces braises peuvent s'installer dans les tas de bois, les terrasses, les bardeaux, les bouches d'aération et les gouttières, transformant une minuscule étincelle en un véritable incendie de maison.

Coexistence avec une traînée de poudre

Cela signifie que des étapes simples comme celles préconisées par FireSmart au Canada et FireWise aux États-Unis peuvent aider les foyers à survivre. Dans le meilleur des cas, les individus et les communautés ont des plans d'urgence et des préparatifs prêts.

Pourtant, la quasi-totalité de ces plans au Canada et aux États-Unis sont conditionnés à avoir le temps de mettre les gens hors de danger. Si le feu est déclenché à proximité, entraîné par des vents puissants ou se produit à un moment auquel nous ne nous y attendons pas, ces plans peuvent ne pas fonctionner. Comme l'ont montré les incendies de Fort McMurray et de Paradise, nous ne pouvons pas présumer qu'il y aura du temps pour évacuer.

Les incendies de forêt tragiques continueront jusqu'à ce que nous repensions nos collectivités Des voitures et des camions tentent de contourner un incendie de forêt au sud de Fort McMurray le 6 mai 2016. LA PRESSE CANADIENNE / Jonathan Hayward

Nous sommes confrontés à des défis importants avec le changement climatique, la gestion des forêts et les modes de croissance des paysages forestiers. Mais, ces deux réalités - que nos développements ajoutent du carburant au feu, et que nous ne pouvons pas supposer une fenêtre d'évacuation commode - nous disent que nous devons repenser comment nous allons coexister avec les incendies de forêt.

Pourrions-nous concevoir des communautés qui permettraient au feu de se répandre sur elles en toute sécurité, sans exiger que les pompiers soient mis en danger? Pouvons-nous créer des alternatives aux évacuations précipitées, sachant que nous ne pourrons jamais prédire parfaitement où commenceront les incendies? Et, pouvons-nous obtenir l'adhésion de la communauté pour accepter les tirs prescrits et maintenir la préparation aux incendies de forêt, plutôt que de pousser des armées toujours plus grandes pour les combattre?

Les incendies de forêt ont toujours fait et feront toujours partie de nos paysages, et si nous choisissons de vivre dans ces incendiaires inflammables, nous devons le faire d'une manière qui réduira le potentiel de tragédie.La Conversation

A propos de l'auteur

Eric B. Kennedy, professeur adjoint, Gestion des catastrophes et des urgences, Université York, Canada

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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