Comment le krill antarctique peut-il fertiliser les océans et même stocker le carbone?

Comment le krill antarctique peut-il fertiliser les océans et même stocker le carbone? I. Noyan Yilmaz / shutterstock

Le krill est surtout connu comme nourriture pour les baleines. Mais peu de gens réalisent que ces petites créatures ressemblant à des crevettes sont également importantes pour la santé de l'océan et de l'atmosphère. En réalité, Krill antarctique peuvent fertiliser les océans, en soutenant la vie marine, du plancton minuscule aux énormes baleines en passant par leurs excréments, ils peuvent augmenter la réserve de carbone dans les océans profonds.

Dans une revue que nous avons récemment publiée dans Communications Nature, nous avons souligné ce rôle moins connu du krill antarctique.

Le krill peut fertiliser les océans et aider à stocker le carbone, car il libère des éléments nutritifs essentiels, notamment de l'ammonium et du fer, dans l'eau environnante, excrétés sous forme de déchets ou sous forme de granulés de matières fécales solides. Ces nutriments peuvent ensuite être utilisés par de minuscules plantes océaniques à la base de la plupart des réseaux trophiques marins (phytoplancton) pour la photosynthèse et la croissance. C'est à peu près le même processus que l'homme ajoutant des nutriments à un champ par le biais d'un engrais.

L'océan Austral entoure l'Antarctique et est très éloigné des masses continentales à partir desquelles les nutriments sont entraînés dans l'océan. En conséquence, les concentrations en éléments nutritifs peuvent être faibles, en particulier en fer essentiel à la croissance du phytoplancton. Les concentrations ont tendance à être les plus élevées près du continent antarctique lui-même, de ses glaces de mer et de quelques îles isolées.

Le puits de carbone du krill poo

Les déchets de krill influencent également le cycle du carbone. Le krill de krill se présente sous la forme de granulés relativement gros et riches en carbone qui peuvent sombrer rapidement dans l’océan profond où ils peuvent rester pendant de nombreuses années. Cela signifie que le krill poo peut emprisonner le carbone dans l’atmosphère pendant de longues périodes.

Comment le krill antarctique peut-il fertiliser les océans et même stocker le carbone? Le krill libère de l'ammonium (NH4) par excrétion et du fer dans des granulés fécaux. Les pellets contiennent également beaucoup de carbone qui s’enfonce ensuite dans l’océan profond. Studios McCork / Nature Communications, Auteur fourni

Notre synthèse a souligné que les jeunes krill vivant près de la banquise pourraient jouer un rôle particulièrement important dans le puits de carbone. C'est parce qu'ils vivent plus profondément dans la colonne d'eau que le krill adulte. Ainsi, les pellets libérés par les jeunes krill ont plus de chance de fuir tous les courants océaniques susceptibles de les ramener à la surface et de mieux sombrer jusqu'à atteindre les profondeurs de l'océan.

Impacts humains sur le krill et l'environnement

Mais que se passe-t-il lorsque les humains perturbent ces cycles naturels, par exemple par la pêche ou par le changement climatique?

Les humains pêchent aussi commercialement le krill antarctique - en fait, le krill est l'animal le plus pêché dans l'océan Austral. Leurs corps gras sont soit utilisés dans les produits pharmaceutiques comme source alternative d'oméga-3, destinés à l'alimentation des animaux d'élevage et des poissons d'aquaculture, utilisés dans l'alimentation des animaux domestiques ou même en petite quantité pour être consommés par les humains.

Comment le krill antarctique peut-il fertiliser les océans et même stocker le carbone? La grande taille du krill, sa biomasse élevée en essaims et ses importantes migrations verticales sur des centaines de mètres chaque jour amplifient leur impact sur leur environnement. Studios McCork / Nature Communications, Auteur fourni

Le réchauffement au cours des dernières années 90 signifie que le krill antarctique a déplacé vers le sud vers la banquise et moins de juvéniles survivent à l'âge adulte. Compte tenu de la probabilité que les juvéniles jouent également un rôle important dans le puits de carbone, il est essentiel de veiller à ce qu'à l'avenir, les bateaux de pêche n'empiètent pas sur les jeunes habitats de krill situés près de la banquise.

La «pêcherie» de krill est internationale et comprend des sociétés de différents pays. Elle est gérée de manière durable par une convention internationale - la Commission pour la conservation de la faune et la flore marines de l'Antarctique - qui fixe des limites pour que seul 0.5% de la population soit pêché au cours d’une année donnée. Cela garantit qu'il y a suffisamment de nourriture dans les eaux antarctiques pour les baleines et les manchots et protège les captures futures. Les scientifiques et la pêcherie de krill doivent travailler ensemble pour protéger les cycles des éléments nutritifs, le puits de carbone et l'environnement. En fait, nous pensons qu'il est peu probable qu'une pêcherie considère globalement l'impact de l'élimination d'animaux tels que le krill ou le poisson sur les cycles des éléments nutritifs.

Nous ne savons toujours pas exactement comment la suppression du krill dans les océans aura une incidence sur l'atmosphère et les océans et comment les changements climatiques exacerberont davantage cette situation. Une chose est sûre, le krill est important pour la vie et le stockage du carbone dans les océans.

A propos de l'auteur

Emma Cavan, associée de recherche postdoctorale en modélisation des écosystèmes, Imperial College London; Anna Belcher, biogéochimiste écologique, Enquête antarctique britanniqueet Lavenia Ratnarajah, associée de recherche postdoctorale, Université de Liverpool

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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